A new class of `anti-nationals’ – victims of COVID-19 paranoia   

coronavirus india lockdown 99 

The  term  `guilty  by  association’   had  been  a  part  of  discourse  in  criminal  jurisprudence  for  years.  It  implies  the  categorization  of  any  one  as  guilty  who  has   been  associated  with  the  accused  criminal ,  even  though  not  directly  participating  in  the  crime.   Today,  in  the  paranoid  environment  of  the  coronavirus  pandemic,  the  term  has  been  extended  to  include   common  citizens   who   could   have  come  in  touch  with   relatives,  friends,  or   even  co-passengers  in  air  flights,  train  journeys,  buses  and  taxis  –  all  of  whom  may  be  suspected  of  carrying  the  germs  of  the  virus.  The  administrative  net  of  surveillance  has  now  been  extended  beyond  these  suspects  –  to  the  entire  Indian  citizenry.

The  irresponsible  behavior  of  Delhi’s  Tablighi  Jamaat  in  organizing  a  congregation  of  thousands  at  its  Nizamuddin  mosque  has  provided  a  further  fodder  to  the  BJP  government  and  its  acolytes  to  target  the  Muslim  community.  What  is  being  hidden  from  public  attention  is  that  the  Tablighi  headquarters  share  a  wall  with  the  Nizamuddin  police  station,  which  had  obviously  watched   the  arrival  of  pilgrims  over  the   weeks  in  early  March,  and  yet  did  not  prevent  the  gathering,  although  they  were  of  aware  of  orders  issued  earlier  to  ban  such  a  gathering.  No  official  investigation  has  been  undertaken  till  now  to  look  into  this  dubious  role  of  the  police.

Instead,  the  government  taking  advantage  of  the  Tablighi  Jamaat  misdemeanor ,  has  created  a   nation-wide  psychology  of  fear   whereby  people  are  forced  to  submit  to  arbitrary  dictates  by  those  in  positions  of  authority  –  whether   state  ministers,  petty  bureaucrats,  or  street  traffic  constables.  The  public  paranoia  has  reached  such  an  extent  that  even  medical  practitioners  and  nurses  looking  after COVID-19  patients,  are  being  treated  as  untouchables  by  their  middle  class  neighbours  in  the  housing  estates  that  they  may  be  living  in,  or  by  the  landlords  of  the  flats  that  they  may  have  rented.  They  are  being  asked  to  vacate  the  premises.  Similar  is  the  plight  of  the   crew  of  airlines,  including  Air  India,  who  have  been  involved  in  transporting  passengers  from  COVID-19  affected  countries.  While  our  prime  minister  Modi  urges  us  to  clap  in  appreciation  of  the  brave   efforts  of  these  medical  practitioners  and  health  workers,   it  does  not  make  any  difference  to  their  daily  experiences.  Video  pictures  have  come  viral  about  doctors  and  nurses   protesting  against   the  lack  of  safety  gear  that  do  not  reach  them  because  of  the  arbitrary  restrictions  on  the  movement  of  traffic  by  an  insensitive  bureaucracy.

It  has  now  been  exposed  –  thanks  to  an  NDTV  investigative  report  (April  1) –  that  the  government  sat  on  the  demands  of  doctors   and  nurses  for  weeks,  and   finally  only  towards  the  end  of  March  placed  orders  for  safety  gear,  and  that  also  to  a  few  small  manufacturing  units  which  are  not  equipped  to  produce  the  required  number  of  such  gear.  According  to  experts,  it  will  take  months  to  meet  the  target.

The  Modi  government’s  anti-  COVID-19  militarist  measures

While  surely  asserting  the  need  for  vigorous  steps  to  curb  the  spread  of  the  pandemic,  and  cure  its  victims,  we  should  also  take  a  dispassionate   look  at  the   measures  being  taken  by  our  government  to  tackle  the  menace.      Prime  Minister  Modi’s   call  for  a  Janta  Curfew’   on  March  22  (the  term curfew’  being  associated  with  military  measures  during  riots)   left  in  its  tracks  a  sense  of  panic  among  the  public,  which  was  reinforced  by   the  sudden  imposition  of  a  21-day  lock-down  by  Modi  from  March  24.   A  few  days  later,  Pronob  Sen,  former  Chief  Statistician,  blamed  Modi  (in  an  interview  with  Karan  Thapar  for  the  Wire  website  at  the  end  of  March)  for   the  incorrect  use  of  the  term  curfew’  to  describe  a lockdown.’   He  implied  that  this  could  have  encouraged  the  police  to  resort  to  repressive  measures  against  citizens  who  ventured  out  into  the  streets.  He  also  referred  to  the  migrant  labourers  who  were  leaving  cities  in  droves  to  go  back  to  their  villages ,  explaining  that  they  “have  greater  trust  in  their  village  social  kinship  networks  than  the  government’s  ability  to  look  after  them.”  At  the  end  of  his  interview,   Sen  warned:  “Food  riots  are  a  very  real  possibility.”

Such  a  possibility  has  been  created  by  Modi  –  not  only  by  his  incorrect’  terminology,  as  Sen  suspects  -  but  through  his  larger  plan  to  utilize   the   fear  over  corona  virus  to  reinforce  an  authoritarian  regime.  His  abrupt  decision  to  impose  a  21-day  lockdown,  without   giving  the  citizens  at  least  a  two  day  notice  to  buy  essential  goods,  shows  the  dictatorial  mindset  of  the  present  regime  that  he  leads.  Many  state  governments,  adhering  to  his  orders,  are   resorting  to   measures  that  restrict   movements  of  pedestrians,  ban  street  vendors,    prevent  inter-state  vehicular   transport.  One  chief  minister  -  K.  Chandrashekhar  Rao  of  Telangana  -  has  gone  to  the extent  of  warning   the  citizens  that  he  will  call  out  the  army  and  issue  shoot-at-sight  orders  against  anyone  violating  these  measures  !  Bihar  Chief  Minister  Nitish  Kumar  has  banned  the  return  of  Bihari  migrant  labourers  who  want  to  come  back  from  cities  to  their  villages.    The  much  touted lock  down’    has  led  to  the  closure  of   factories  and  small  business  units,  and  lack  of  work  in  the  informal  sector  in  the  urban  centres,  leaving  thousands  of  migrants  without  any  means  of  income .

They  are  fleeing  Delhi  and  other  metropolises    to  go  back  to  their  villages,   walking   miles   and  stranded  at  inter-state  borders  being  refused  entry.  Till  March  29,  at  least  22  migrants  were  reported  to  have  died  either  from  exhaustion  or  due  to  traffic  accidents  in  the  course  of  their  tortuous   journey.

Disempowerment   of  the   common  citizens  and re-empowerment  of  the  police force

While  the  common  citizens  have  been  disempowered  by  these  coercive  steps,  the  police  force  has  been  re- empowered  by  these  same  steps.  Pictures  are   appearing   on  the  social  media  of  police  beating  up  pedestrians  and  scooter-drivers,  forcing  labourers  to  hop  across  the  roads  as  punishment  for  their  only  crime  –  carrying  out  their  responsibilities  to  deliver  goods  to  households.   On  March  25,  a  32-year  old  man,  Lal  Swami   died  a  few  hours  after   being  thrashed  by  the  police  in  Howrah  in  West  Bengal.  His  fault  –  he  stepped  out  from  his house  to  buy  milk. There  are  also  pictures  of  journalists  being  harassed  by  the  police  on charges  of  violating   the  newly  imposed  rules.  The  Bihar  Truck  Owners’  Association  has  complained  that  the  police  were  stopping  trucks  carrying  essential  items  and  demanding  bribes to  release  them.  They  shot  at  the  driver  of  a  pick-up  van  for  refusing  to  pay  them. (The  Indian  Express,  March  27).  In  Bareilly  in  Uttar  Pradesh,  migrants  returning  to  the  state  were  sprayed  with  the  disinfectant  liquid  sodium  hypochlorite,  which  caused  burning  sensation  in  their  eyes.  (The  Hindu,  March  30).

India’s  notoriously  ill-trained  and  corrupt  police  force  has  thus   gone  berserk  now,  with  the  new   powers  given  to  them  under  lock  down  regime.  We  can  expect  the  local  policeman    to  hike   rates  of  the  hafta’s  (the  weekly  bribes  that  they  demand  from  shopkeepers),  and  the  those  manning  the  check  posts  to  raise  the  amount  of  daily fines’  that  they  extort  from  the  inter-state  truck-drivers.    Thus,  it  is  the  police   which  appears  to  make  the  most  of  prime  minister  Modi’s  21  day  lock down.

The  pathetic  state  of  India’s  public  health  care  system 

While  insensitive  and  cruel  behavior  by  local  officials  and  police    disrupts  the  daily  lives  of  common  citizens,  lack  of  an  efficient  medical  infrastructure  fails  to  protect  them    from  the  deadly  virus.  We  do  not  have  to  go  to  WHO  statistics  to  know  about  the  deplorable  state  of  our  health  care  system.  The  daily  experiences  of  our  citizens  in  the  government-run  hospitals,  as  well  as  private –run  expensive  nursing  homes,  speak  volumes  about  the   inefficiency  and  inadequacy  of  these  medical  institutions  to  cope  with  even  common  ailments  –  leave  aside  a  global  pandemic  like  Coronavirus.

Reports  are  pouring  in  from  these  hospitals  and  nursing  homes  about  their  inadequate  facilities  –  lack  of  beds  for  patients,   absence  of  proper  testing  technology  and   safety  gear.  The  latter  especially  is  posing  a  threat  to  the  medical  team  (consisting  of  doctors  and  nurses),  who  are  looking  after  the  CONVID-19  affected  patients.  Worse  still  are  the  conditions  in  the  quarantine  centres  (some  make-shift,  some  relocated  in  state  and  Centrally-owned  hostels )   where    people  suspected  of  contracting  the  infection  are  being  herded  into  and  quarantined  in  cramped  spaces.  The  inmates  of  these  shelters  complain  about  overcrowded  rooms  (which  mock  at  the  Prime  Minister’s  order  to  maintain  `social  distance’),  unclean  and  choked  toilets,  lack  of  running   and  drinking  water,  dirty  beds,  bed  bugs,  cockroaches  and  mosquitoes  plaguing  the  rooms.  (Re:  Deccan  Chronicle.  20  March,  2020).  If  they  do  not  die  from  coronavarius  –  from  which  they  are  being  supposedly  protected  by  the  administration  –  they  can  surely  catch  other  infections  like  influenza,   diarrhoea  and  malaria.   Cases  have  been  reported  of  quarantined  inmates  of  these  shelters  escaping,  unable  to  bear  the  unlivable  conditions.

Modi’s  demand  on  citizens  – and  his  failure  to  meet  their  demands

Meanwhile,  in  his  regular  Maan-ke-baat’  speeches,  the prime  minister  keeps  on  urging   citizens  to carry  out  their   responsibilities.   In  his   address  dated  March  19,  in  the  wake  of  the  Cornavirus  pandemic,  he  advised  citizens:  “…it  is  essential  that   each  and  every  Indian  remains   alert   and  cautious.”   A  few  days  later,  on   March  21,  he  came  up  with  the  message  of   “resolve  and  restraint.”   Still  later,  he urged  citizens  to  resort  to  a  nine-minute  black  out  and  carry  candles  and  light diva’s  on  April  5.

Listening  to  Modi,  one  is  reminded  of  Kennedy’s  famous  message,  which  our  prime  minster   has  apparently  paraphrased  as  `Ask  not  what  your  government  can  do  for  you ,  ask  what  you  can  do  for  your  government.’   So,  the  ball  is  passed  on  to  the  court  of   Indian  citizens.  They  had  subserviently   followed  this  command  of  Modi’s   for  the  last  several  years  –  from  submitting  to   demonetization   and  GST  measures,  that  were  to  eventually  spell  ruin  for  them  –  to  electing   him  back  to  power  in  2019  with  an  overwhelming  majority  of  seats  in  Parliament.

How  has  Narendra  Modi  rewarded  the  people  for  their  subservience  ?  Soon  after  the  2019  elections,    they  faced  a  new  hurdle  –   the  trio  of  CAA-NPR-NCR  that  threatened  them  with  deprivation  of  citizenship.   Now,  they  are   required  to  submit  to  another   new  set  of  stringent  measures ,  imposed   by  a   blundering  prime  minister   who  does  not  know  how  to  stem  the  onrush  of  the  coronavirus.

Manifestations   of  popular  discontent   harking  back  to  the colonial  past

How  long  can  these  people  suffer  the  indignities  which  are  being  heaped  on  them  ?  Professor  Jayati  Ghosh  of  Jawaharlal  Nehru  University,  in  an  interview  with  Karan  Thapar  for  the  WIRE  on  March  24  warned  of  “social  unrest  and  violence,  if  the  government  did  not  immediately  act  to  help”  the  distressed.  Ominous  signs  of  such  unrest  are  already  evident.

The  thousands  of  migrants  who  are  left  stranded  at  the  border  outposts  have  few  options.  Either  they   remain  there  starving,  or  they  break  open  the  police  barriers  to  enter  their  home  states.  Such  violent   manifestations  of  popular  discontent  against   bureaucratic  ham handedness  are  already  being  reported  from   different  parts  of  the  country.  In  Manesar  for  instance,  where  the  Indian  Army  runs  a  quarantine  facility,  the  inmates  broke  out  in  protest  demanding  better  facilities  and  the  police  had  to  be  called  in  to  quell  the  demonstration.  In  Kota  in  Rajasthan  on  March  29,  people  looted  flour  packets  from  a  moving  mini-truck.  Incidentally,  while  the  truck  driver  said  that  they  had  done  no  wrong,  because  there  was  widespread  hunger,  the  police  did  not  show  any  sympathy  for  the  people  and  rounded  up  ten  under  charges  of  loot  and  robbery.

The  present  developments  bear  shades  of  happenings  that followed   the  outbreak  of  another  endemic  –  the  bubonic  plague  –  in  India  in  1897  which  killed  one  crore  people.  Pune  in  Maharashtra  was  the  worst  affected.  In  just  a  month  –  January   that  year   –  a  large  number  of  the  residents  succumbed  to  the  epidemic   and  half  of  the  population  ran  away  from  the  city.   In  order  to  contain  the  epidemic,  in  February  the  British  colonial  administration  appointed  Walter  Charles  Rand  as  the  plague  commissioner  of  the  city.  In  the  name  of  suppressing  the  plague,  Rand  resorted  to  militarist  measures.  He  deployed  forces  to  barge  into  any  house  and  upset  its  belongings.  His  troops  stripped  men,  women  and  children   naked  for  `check  ups’,   sometimes  in  public,  and  then  evacuated  them  to  hospitals  where  they  were  quarantined.  Defending  his  measures,  Rand  proudly  claimed  that  they  were  “the  most  drastic  that  had  ever  been  taken  to  stamp  out  an  epidemic.”  (re:  Draft  Report  to  Government   of  Bombay  by  W.C.  Rand).

The  present  Modi  government  and  its  bureaucrats  and  police  appear  to  have  taken  a  leaf  out  of  Rand’s  book –  judging  by  the  measures  that  they  are  implementing  which  are  increasingly  assuming  the  form  of  oppressive  militarist  actions  against  citizens .  But  they  should  remember  the  fate  of  Rand.

Rand’s    measures  were  considered  tyrannical  and  brutal  by  Indians.  Bal  Gangadhar  Tilak  gave  voice  to  their  feelings,  when  in  his  newspaper  `Mahratta,’  he  wrote:  “Plague  is  more  merciful  to  us  than  its  human  prototypes  now  reigning  the  city  (Puna).  The  tyranny  of  Plague  Committee  and  its  chosen  instruments  is  yet  too brutal  to  allow  respectable  people  to  breathe  at  ease.”  Empathizing   with  the  popular  sentiments  that   were  articulated  by  Tilak ,  three  brothers  from  a  Maharashtrian  family  (Damodar,  Balkrishna  and  Basudeo  Chapekar)  planned  to  take  revenge  for  the  humiliation  suffered  by  their  people  at  the  hands  of  Rand  and  his  lackeys.  On  June  22,  1987,  they  shot  Rand  and  his  military  escort  Lt.  Ayerst.  While  Ayerst  died  on  the  spot,  Rand  died  of  his  injuries  on  July  3.  The  Chapekar  brothers  were  hanged,  and  earned  the  status  of  martyrs  in  the  history  of  the  Indian  freedom  movement.

  Sumanta Banerjee is a political and civil rights activist and social scientist. Email: [email protected]



Support Countercurrents

Countercurrents is answerable only to our readers. Support honest journalism because we have no PLANET B.
Become a Patron at Patreon

Join Our Newsletter


Join our WhatsApp and Telegram Channels

Get CounterCurrents updates on our WhatsApp and Telegram Channels

Related Posts

My Pandemic in Three Acts

Dealing with the Disease that Never Seems to Leave Town On New Years’ Eve 2019, Americans celebrated the advent of the roaring ‘20s with fireworks and champagne, amid ominous news…

Join Our Newsletter

Annual Subscription

Join Countercurrents Annual Fund Raising Campaign and help us

Latest News