G-20  summit  in  Delhi  –  legacy  of  the  colonial  `durbar’  of  1877,  when  a   teenager  composed  a  poem  against  its  pomposity

G20 Summit

New  Delhi  today  sits  at  the  centre  of   the   global  summit called  G-20 –  hosting  VIPs  from  different  parts  of   the  world  in  the  midst  of  pompous  demonstrations  of  Prime  Minister  Modi’s  suzerainty  over  India,  and  outreach  beyond  its  borders.  Coming  down  to  brass  tacks, G-20  is  an  exclusive  club  of  elite  capitalist  states  which  promote  neo-liberal  economic  policies  at  the  expense  of  their  common  citizens.  Since  Modi  is  following  the  same  model,   the  G-20  club  has  condescended  to  pat  Modi  on  his  back  to    preside  over  its  next  summit  meeting  in  Delhi.

The  brouhaha  over  the   G-20  meet  in  September  carries  echoes  of  another  summit  which  was  planned   in  the  same  Delhi  and  spread  out  to  its  neighbourhood ,   about  a  hundred  and  fifty  years  ago.  In  1877,  an  Imperial  `Durbar’  was  inaugurated  there  by  the  then  British  viceroy                                       of  India,  Lord  Lytton  to  mark  the   1876  proclamation  of  Queen  Victoria  as  the  `Kaiser-i-Hind’  (Ruler  of  India).   Lytton  arrived  in  Delhi  on  Decmber  23,  1876   from  Calcutta  by  a  special  train.  At  about  the  same  time,  some  400  Indian  rulers  of  princely  states   and  their  retinues  assembled  in  Delhi.  On  New  Year’s  day  in  1877  Lord  Lytton  and  his  family  arrived  at  the  `Durbar’,  seated  on  elephants,  recalling  the  pomp  and  splendor  of  the  Mughal  era.

A  parallel   summit  in  Calcutta  in   1877  and  a  poem  recited there

Soon  after  the   `Durbar’  in  Delhi,  a  group  of  Bengali  intellectuals  and  social  activists   met  at  a  summit  in  Calcutta.  They  had  earlier  formed  themselves  into  an  organization  called  `Hindu  Mela’  from  the  early  1870s,  asserting  nationalist  aspirations  through  public  meetings,  journals,  and  more  importantly  by  organizing  exhibitions  of  Indian  traditional  handicrafts  and  artistic  products.

They  assembled  at  the  eleventh  annual  conference  of  `Hindu  Mela’  in  Calcutta  in  March,  1877.  Here  a  sixteen-year  old  boy  recited  a  Bengali  poem  composed  by  him,  lampooning  the  Delhi  ‘Durbar’.  Entitled  `Dillir  Durbar,’  the  verses  were   interwoven  with  feelings  of  lamentation,  barbs  of  satire,   outbursts   against  the  British  rulers,  and  call  for  raising  voices  of  nationalist  protest  against  colonialism.

It  may  be  worthwhile  to  re-examine  the  poem  –  not  only  to  re-discover  an  important  episode  in  the  history  our  anti-colonial  movement,  but  also  to  find  a  message  for  us  today.  The  public  scenario  described  in  that  poem  composed   some  hundred  and  fifty  years  ago,  finds  a  replica  in  the  current  pageantry  of  the  Delhi  Durbar  of  G-20.  We  witness  similar  scenes  –    business  magnates   and  media  honchos  groveling  before  today’s  `Kaiser-e-Hind,’  as  their  predecessors,  the  rulers  of  the  princely  states,  did in  the  past  –   in  the  midst  of  growing  unemployment   and  impoverishment.

The  young  poet   begins   his  poem  by  hitting  out  at   the  servile  demonstration   of  the  Indian  rulers  of  the  princely  states  who  congregated  at  the  Durbar.   “They  have  broken  out  into   a  frenzy  to  compete  for  golden  shackles  to  adorn  their  necks ,”  he  writes.   He  then  adds:

“All  these  (Indian)  kings  are  running

a  race  to  sing  in  praise  of  the  British,

to  bow  their  heads  at  the  British  feet,

offering   their  crowns  and   jewels.

Here  comes  the  king  of  Jaipur ,

Followed  by  the  king  of  Jodhpur..”


The  young  poet  then   addresses  the  Himalaya  in  a   tone  of  lament:

“Are  you  listening,  Oh  Himalaya,  to  the  paean

sung  by  India  in  praise  of  British  victory  ?

With   sad  eyes  you  are  witnessing  how  people

from  an  empty  desert  of  a  foreign  land  have

come  to   occupy  India’s   throne  and  are  ruling  us.

Let  me  ask  you,  Oh  Himalaya,

Is  this  the  happiest    day  for  India  ?”

The   poet  ends  his  poem  with  the  following   words:

“Those  who  want  to  celebrate  the   victory

of  the  British, let  them  sing  in  their  praise.

But  we’ll  never  sing  to  such  a  tune.

Let  us,  all  those  who  are  here  today,

gather  together  to  sing  another  melody.”


The  composer  of  these  verses  was  a  sixteen-year  old  lad  called  Rabindranath  Tagore.  Some  years  later,  he  was  to compose   the  `another  melody’  that  he  talked  about  –  which  has  become  our  national  anthem.

[Source:   `Hindu  Melar  Itibritto’  (A  History  of  `Hindu  Mela’)  –  a  collection  of  contemporary  reports  and   essays  published   by  Jogesh  Chandra  Bagal  and  Shubhendu  Shekhar  Mukhopadhyay  in  1968,  and  reprinted  by   `Talpata,’  Calcutta  in   2009.]

Sumanta Banerjee is a political commentator and writer, is the author of In The Wake of Naxalbari’ (1980 and 2008); The Parlour and the Streets: Elite and Popular Culture in Nineteenth Century Calcutta (1989) and ‘Memoirs of Roads: Calcutta from Colonial Urbanization to Global Modernization.’ (2016).


Support Countercurrents

Countercurrents is answerable only to our readers. Support honest journalism because we have no PLANET B.
Become a Patron at Patreon

Join Our Newsletter


Join our WhatsApp and Telegram Channels

Get CounterCurrents updates on our WhatsApp and Telegram Channels

Related Posts

G20 Delhi Declaration – A Postscript

The internet portal CRUX named India, Russia & African Union as Winners of the G20 Meet in New Delhi (Sept.9-10 2023). https://www.youtube.com/watch?v=9DoeMuIbWS0 The general euphoria sonograph now certifies India as…

Join Our Newsletter

Annual Subscription

Join Countercurrents Annual Fund Raising Campaign and help us

Latest News