A  bureaucrat-turned- minister  in  a  mess


Our  high  profile  minister  of  external  affairs,  S.  Jaishankar,  who  is  vociferous  both  at  home  and  abroad,  appears  to  have  landed  up  in  a  mess.  Some  of  his  recent  remarks  regarding  both  current  and  past  events  have  stirred  up  a  controversy.  Not  only  Opposition  parties,  some  members  from  his  own  former   bureaucratic  fraternity  have  also  expressed  reservations  about  his  frequent   comments.

The  controversy  centres  around  three  issues:  (i)  Jaishankar’s  outburst  against  the  BBC  documentary  on  Narendra  Modi’s  murderous  role  in  the  massacre of  Muslims  in  Gujarat  in  2002,  and  his  allegation  that  the  BBC  ignored  the  1984  massacre  of  Sikhs  under  the  Congress  regime;  (ii)  his  recent  interview  with  an  international  news  agency  where  he  acknowledged  that  India  was  a  smaller  economy  compared  to  China’s, and  therefore  could  not  afford to  pick  up  a  fight  with  it;  and  (iii)  his  speech  at  his  book  release  function  where  he  heaped   gratitude upon  Narendra  Modi  for  making  him  a  minister  –  the same  Modi  who  was  accused  by  his  father  the  late  K.  Subrahmanyam,   of  `killing  Dharma’   by   unleashing  the  anti-Muslim  genocide  in  Gujarat in  2002.

Let  us  examine  one  by  one,  Jaishankar’s  utterances  –  the  first  ill-informed,  the  second  a  gaffe,  and  the  third  an  example  of  groveling  at  the  feet  of  his  present  employer.  To  take  his  knee-jerk  response  to  the  BBC  two-part  documentary  ‘India:   The  Modi  Question,’  during  an  interview  with  ANI  (Asia  News  International)  he  denounced  it  as  a  conspiracy   by  the  foreign  media  to  shape  “an  extremist  image  of  India  …  of  the  BJP,  of  the  Prime  Minister…”    He  then  accused  BBC  of  being  partisan  (against  the  BJP,  and  in  favour  of  the  Congress)  –  alleging  that  it  had  not  made  any  documentary  on  the  massacre  of  Sikhs  in  1984   under  the  then  Congress  regime.  Now,  to  remind  our  honourable  Minister  for External  Affairs  (who  is  expected  to  be  well-informed),  the  BBC  did  broadcast  in  2012  a  film  on  that  event  entitled:  `1984:  A  Sikh  Story,’  which documented  the storming of  the  Golden  Temple  and  the  genocidal  violence  against  Sikhs  in  November  that  year.  He  can  view  it  if  he  wants  to.

Let  me  also  remind  Mr.  Jaishankar  that  in  November  1984,  it  was  an  ideologue  of  his  `Sangh  Parivar’  (to  which  he  now  belongs  as  a  member  of  the  Modi  cabinet),  the  late  Nana  Deshmukh,  who  justified  the  massacre  of  Sikhs  in  a  secret  document  (entitled  `Moments  of  Soul  Searching’  dated  November  8,  1984)  that  was  circulated  among  his  followers.  A  few  days  later,  it  was  leaked  out  and  published  in  the  November  25  issue  of  `Pratipaksh,’  the  Hindi  weekly  edited  then  by   the  socialist  leader  George  Fernandes  (who  in  an  ironical  twist,  was  to  join  some  years  later  the  same  Sangh  Parivar-led  Union  cabinet  as  a  minister !).   Jaishankar  can  read  that  article  of  Nanaji  Deshmukh’s ,  to  find  out  how  the  leadership  of  his  `Parivar’  (of  which  he  is  a  recent  member)  supported  the  massacre  at  that  time.

Sino-Indian  relations

But  what  must   have  really  embarrassed  the  Modi  government,  and  particularly  hurt  the  braggadocio  of its  army  generals,  is  the  gaffe  that  Mr. Jaishankar  made  when  in  an  interview  with  the  same  ANI  news  agency  on  February  22,  let  fall  the  comment   regarding  China:  “ Look,  they  (China)  are  bigger  economy…what  am  I  going  to  do  ?   As  a  smaller economy,  I  am  going  to  pick  up  a  fight  with  the  bigger  economy  ?  …It’s  a  question  of  common  sense..”

Now,  being  well-acquainted  with  the  ground  level  reality  in  global  economy,  Jaishankar  knows  well  how  asymmetrical  are  the  economic  relations  between  China  and  his  country.  In  a   carefree  moment  perhaps,  he  let  out  the  secret.  But  now,  it  can  be  considered  `politically  incorrect’  by  the  ruling  powers.   Let  us  see  how  Modi  responds  to  Jaishankar’s  observations.

Jaishankar’s   genuflection  at  the  feet  of  Modi

On  January  28,  2023,  at  a  function  in  Pune  to  launch  his  book,  Jaishankar  heaped  praises  upon  Narendra  Modi  stating:  “I  am  not  sure  any  Prime Minister  other  than  Narendra  Modi  would  have  made  me  minister.”  Greasing  Modi’s  feet  further, he  added:  “I  really  also  sometimes  ask  myself  that  if he was  not  the  Prime  Minister,  would  I  have  had  the courage  to  enter  politics..”

What  sort  of  politics  has  Jaishankar  entered  under  the  patronage  of  his  Prime  Minister  ?  A  politics  of  hatred  and  persecution  of  Muslims,  suppression  of  dissent  by  intellectuals  and  students  in  universities,  destruction  of  freedom of  expression,  incarceration  of   reporters  who  dare  to  investigate  into  crimes  committed  by  the  BJP’s  followers,  and  throttling  of  the  voices  of   Opposition  parties  even  within  the precincts  of  Parliament.

Jaishankar  should  remember  the  words  of  his  father,  the  late  K.  Subrahmanyam,  a  civil  servant  like  him,  and  a  strategic  affairs  analyst,  who  in  2002 denounced  the  then  Narendra  Modi-led  government  of  Gujarat,  for  its  nefarious  role  in  planning   the  massacre  of  Muslims  in  his  state  that  year.  He  said:  “Dharma  was  killed  in  Gujarat.  Those  who  failed  to  protect  innocent  citizens  are  guilty  of  adharma.  Rama..would  have  used  his  bow  against  `Asura’  rulers  of  Gujarat…”    This   quote  which  has  been  circulated  recently  on  twitter  should  be  embarrassing  for  Jaishankar.

Role  of  bureaucrat-turned-politicians

But  then,  Jaishankar  is  following  in  the  footsteps  of  those  of  his  former  colleagues  in  the  administrative  services  who  in  the  past  decided  to  enter  the  political  scene.  They  came  to  occupy  important  positions  in  the  administrative  structure  in  New  Delhi  –  some  even  becoming ministers  under  various  political  regimes.  We  can  name  a  few  of  these   bureaucrats-turned  politicians –  IAS   officers  Yashwant  Sinha  and  Ajit  Jogi,  IFS   officers  Natwar  Singh,  Mani  Shankar  Ayar  and Meira Kumar  (the  latter  to  become  the  Lok  Sabha  Speaker).  They  left  their  individual  marks  on  the  political  scene,  some  influencing  the  policies  of  the  government  –   some  being  influenced  by  the  ministers  in  their  administrative  operations.

Our  present  prime  minister  Narendra  Modi   appears  to  be  on  a  shopping  spree  to  get  more  and  more bureaucrats  –  whether  serving  or  retired  –  to  fill  up  his   cabinet.  Apart  from   Jaishankar,  he  has  recruited    others  like  Hardeep  Singh  Puri,  an  ex-IFS former  envoy  to  the  UN,  who  is  now  the  Minister  of  Housing  and  Urban  Affairs;  ex-IAS  officer  R. K. Singh  who  is  in  charge  of  the  Ministry  of  Power  and  Ministry  of  New  and  Renewable  Energy.  But  to  top  it  all,  Narendra  Modi  has  appointed  Ajit  Doval,  a  former  Intelligence  Branch  director  as  the  National  Security  Advisor  –  and  has  given  him  the  rank  of  a  Union  Minister  !

Being  a canny  politician,  Narendra  Modi  during  his  tenure  as  Gujarat’s  chief  minister,  could  gauge  the  psychology  of  the  bureaucrats  while  interacting  with  them.  After  he  became  Prime  Minister,  Modi   picked  up  those  who  suited  his  interests  for inclusion  in  his  secretariat  in  Delhi.  One  of  the  first  was  Jaishankar , who  was  appointed  as  foreign  secretary  in  January ,  2015   and  served  till  January  2018.  Soon  after  his  retirement,  he  was  nominated  as  a  BJP  MP  in  the  Rajya  Sabha  in  2019.  Within  a  few  years,  he  graduated  to  the  position  of  India’s  foreign  minister.

What  prompts  ex-bureaucrats  to  join  politics  ?

There  is  nothing  wrong  in  the  practice  of  retired  (or  resigned)  bureaucrats  joining  some  political  party  or   other,  according to    their  individual  preferences.  But  their  choices  are  often  conditioned  by  their  training  as  officials  who  are  encouraged  to  think  and  operate  in  terms  of  promotion  –  upward  mobility  from  a  junior  post  to  a  senior  post  in  the  hierarchical  order.  During  their  careers,  these  bureaucrats  have  learnt  to  know  that  such  promotions  are  quite  often  determined  by  local  politicians  and  ministers  who  put  pressure  on  the  administrative  selective  system  to  promote  those  officers  who  have  served  their  political  interests.  Thus,  they  have  internalized  a  habit  of  obeying  orders  from  political  leaders  when     exercising  their  administrative  power,  in  the  course  of  which  they  quite  often  violate  the  rules  that  are  mandated  by  their  official  manuals.  For  instance,  there  are  reports   of  officers  posted  in  certain  politically  divisive  districts,  turning  a  blind  eye  to  allegations  of  corruption  against  ruling  party  politicians,  but  hauling  up  leaders  and  activists  of  Opposition  parties  on  flimsy  charges.

The  few  among  their  colleagues  who  dare  to  exercise  their  powers  in  conformity  with  the  rules,  and  defy  political  orders  from  the  top,  are  denied  promotion  or  shunted  out.   Even  worse,  if  these  dissenters  among  their  ranks,  decide  to  resign  and  join  human  rights  movements,   or  set  up  voluntary                                       organizations  to  help  the  distressed,  these  ex- bureaucrats  are  persecuted  by  the  state.

Punishment  and  Reward

The  worst  example  of  such  punishment  is  the  recent  case  of  the  persecution  of  Harsh  Mander.  He  is  an  ex- IAS  officer, with  vast  experiences  as  an  administrator  during  his  postings  in  different  parts  of  India.  But  in  2002,  during  the  anti-Muslim  mayhem  in  Gujarat,  when  he  found  that  even  his  own  colleagues  in  the  service  remained  mute  spectators  and  failed  to  carry  out  their  duties,  he  decided  to  resign.  He  then  founded  `Aman  Biradari’,  an  NGO  which  has  been  campaigning  for  a  secular,  peaceful  and  just  society  all  these  years.  He  has  been  criticizing  the  Modi-led  government.  In  retaliation,  the  Ministry  of  Home  Affairs  has  recently  ordered  a  CBI  probe  against  his  NGO  –  accusing  it  of  violating  FCRA  (Foreign  Contribution  Regulation  Act).

The  lesson  is  very  clear  for  IAS   aspirants  and  officers.  It  is  the  Modi  government’s   carrot  and  stick  policy  to  which  they  have  to  submit –  a  policy  of  reward   and   punishment.  Those  among  them  who    clutch  at  the  carrot,  must  carry  out   the  dictates  of  the  ruling  party  politicians  in  their  respective  areas  of  administration   –  so  that  post-retirement,  they  can    climb  up  and  enter  the  cabinet  of  ministers.  Our  present  Foreign  Minister  is  an  outstanding  example  of  such   upward  mobility.   As  for  those  officers  who  reject  the  offer  of  carrots,  and  after  exiting  the  service,  dare  to  oppose  the  oppressive  policies  of  the  government,  they  will  have  to  face  the  stick.  Harsh  Mander  is  an  outstanding  example  of  such  victimization.

Sumanta Banerjee is a political commentator and writer, is the author of In The Wake of Naxalbari’ (1980 and 2008); The Parlour and the Streets: Elite and Popular Culture in Nineteenth Century Calcutta (1989) and ‘Memoirs of Roads: Calcutta from Colonial Urbanization to Global Modernization.’ (2016).

Support Countercurrents

Countercurrents is answerable only to our readers. Support honest journalism because we have no PLANET B.
Become a Patron at Patreon

Join Our Newsletter


Join our WhatsApp and Telegram Channels

Get CounterCurrents updates on our WhatsApp and Telegram Channels

Related Posts

Join Our Newsletter

Annual Subscription

Join Countercurrents Annual Fund Raising Campaign and help us

Latest News