Soft  power  abroad  and  muscle  power  at  home

Sengol Modi

India  under  the  stewardship  of  our  Prime  Minister  is  gaining  accolades  from  global  authorities  of  all  hues  –  ranging  from  world  leaders  seeking  commercial  collaboration  on  the  one  hand,  to   international    entertainment   houses  promoting  Indian  female  dress  fashions  on  the  other.  In  fact,  Narendra  Modi  has made  himself   into  a  brand  –  like  a commodity  that  is  given  maximum  exposure  in  advertisements  to    highlight  its  USP  (Unique  Selling  Point).

Under  his  guidance  over  the  years,  a  meticulously  fashioned  strategy  of  public  relations  and  staging  of  events  both  at  home  and  abroad,  has  been framed   by  communication  professionals  to  promote  his  image .   As  a  result,  Narendra  Modi  today  appears  to  be  the  cynosure  of  all  across  the  world  –  if  one  goes  by  the  reports  sent  by   Indian  correspondents  covering  Modi’s  recent  whirlwind  tour.  Newspapers  splashed  pictures  of  the  head  of  one  state  bending  to  touch  Modi’s  feet.  There  were  reports  of  the  US  President  Biden  patting  him  and  telling  him  that  he (Biden)  had  been  so  overwhelmed  by  requests  from  his  constituency  in  America  to  listen  to  Modi’s  upcoming  speech  when  he  visits  the  US  in  June   that  he  has  no  invitation  cards  left !   Yet  another  Prime  Minister  –  from  Australia  –  described  him  as  the  `Boss’  !

At  around  the  same  time,   actresses  from   Modi’s  India  were  being  wooed  by  the  luxury  business  world.  During  recent  times,  they  have  been  gaining  attention  through  an  aggressive  style  of  promoting  Indian  films  at  international  film  festivals  by  our  government.  As  a  result,  they  are  now  sought  after  by  fashion  manufacturing  houses  to  promote  their  brands.  Deepika  Padukone  parades   as  the  global  ambassador  of  French  luxury  brands  Cartier  and  Louis  Vuitton,  Alia  Bhatt  captures  headlines  as  Gucci’s  latest  representative,  Priyanka  Chopra  dazzles  the  world  as  the  sales  promoter  of  BVLGARI’s  jewellery  at  Venice,  and  Ananya  Panday   represents  Dior’s  latest  handbag  designed  to  suit  Indian consumers.  India  is  set  to  be the  world’s  third  largest  fashion  market,  with  a  wide- spread  spectrum  of  nouveau  rich  consumers  who  are  seeking  expensive  luxury  items  from  these  global  agencies  so  that  they  can  display  them  as  marks  of  their  status.

Thus,  the  honeyed,  syrupy  rhetoric  indulged  in  by    Narendra  Modi  and  his  foreign  minister  Jaishankar   at  one  or  other  international  forum  to  woo  foreign  investors ,  and  the  simultaneous  ramp  walk  and  photo  shoots  of  Indian  actresses  at  global  advertisement  campaigns  by  luxury  brands  –  are  two  sides  of  the  same  strategy . It  is  a  strategy  known  as  `soft  power.’

Modi  brand  of  `soft  power’  –  foreign  and  domestic.

The  term  `soft  power’  was  coined  and  popularized  by  the  sociologist  Joseph  Nye  in  the  late  1980s.  It  implied  that  a  nation  could  exercise  power  through economic  and  cultural  influences  rather  than  coercion  or  military  strength.

Narendra  Modi  has  been  following  this  strategy  of  `soft  power’  in  his  foreign  policy  –  as  evident  from  his  speeches  where  he  cajoles  world  powers  by  offering  economic  opportunities,  and  at  the  same  time  reassuring  them  of  a  peaceful  environment  by    recalling  the  religio-cultural  tradition  of   India  (talking  of  Buddha)  and  uttering  the  slogan  `Basudhaiva  Kutumbakam’   (the  entire  world  is  our  family).

In  the  domestic  sphere,  Modi  has  successfully  used  his  `soft  power’  in  mesmerizing  vast  sections  of  the  people.   He  has  won  over  the  Hindu  majority  by    instilling   in  them  a  sense  of  national  pride  through  the  ostentatious  display  of  traditional  Hindu  religious  rituals ,  claiming  them  to  be  the  sole  symbols  of  Indian  nationalism.   The  latest   example  was  the  inauguration  of  the  new  Parliament  building  which  was  marked  by  the  installation  of  a  scepter  called  `Sengol’  –  an   antiquated  symbol  of  royal  power  that  was  in  use  in ancient  Hindu  kingdoms  in  south  India.

Through  his  contacts  in  the  Hindu  mutts  in  the  south,  Modi  discovered  that  a  replica  of  this  scepter was  presented  to  Jawaharlal  Nehru  on  the  eve  of  Independence  by  the  ancestors  of  these  mutt  priests.  Those  priests  welcomed  Nehru  as  their  new  ruler,  and  gifted  him  the  `Sengol’,  reassuring  him  that  this  scepter  would  protect  him  during  his  reign.   Nehru  in  his  usual  dismissive  attitude  towards  superstitious  religious  beliefs  and  symbols ,  dumped  away  this  particular  item   along  with  many  other  gifts  that  he  had  received  during  the  ceremony,  to  a  museum  set  up  in  his  ancestral  birthplace  in  Allahabad  (now  renamed  Prayagraj).

Modi  resuscitated  this  limp  stick  from  that  museum  and  installed  it  in  an  erectile  position  behind  the  chair  of  the  Lok  Sabha  Speaker.  The  occasion  was  marked  by  prayers  conducted  by  a  host  of  half-naked  male  sadhus  with  bulging  tummies  –  a  demonstration  which  would  have  otherwise  been   considered  obscene,  but  now  sanctioned  because  they  happened  to  be  Hindu  priests  with  their  lower parts  clad  in  the  sacrosanct   saffron  attire.  Their  performance  was  displayed  through  the  media,  and  watched  by  the  TV  audience  which  gleefully  hailed  it  as  the  revival  of  the  Hindu  roots  of  Indian  nationalism  made  possible   under  Narendra  Modi’s  leadership.  It  is  such  state-sponsored  religio-cultural  displays  which  appeal  to  popular  sentiments,  and   win  over  large  sections  of  the  Indian  people,  and  also  reinforce Narendra  Modi’s  image  as  the  saviour  and  protector  of  India’s  heritage.  Thus,  Modi’s  `soft  power`  strategy  in  the  domestic  sphere  has  worked  out  well  in  his  favour.

At  the  same  time,  he  is  extending  the  `soft  power’  to  the  Muslim  community  by  wooing  the  `Pasmanda’  sections  which  comprise  the  poor  laboring  classes  who  are  discriminated against  by  the  Muslim  elite.  He  is  promising  them  economic  opportunities  if  they  join  his  political  game,  and  vote  for  him  in  2024 .

The  other  side  of  the  picture  –  `Muscle  Power’ 

Parallel  to  this  overwhelming  flood  of  `soft  power’  propaganda  under  which  we  are  submerged,  there  is another  equally  overwhelming  downpour  of  `muscle  power’  that  the  Modi  government  has  been  demonstrating  in  the  domestic  sphere.  Incapable  of  using   his  muscle  power  to  oust  the  Chinese  aggressors  from  our  soil,  Modi   is  diverting  that  muscle  power  to  arm  the  recruits  of  the  Hindu  Sangh  Parivar  to  which  he  belongs.  These  young  recruits,   indoctrinated  in  the  ideology  of  Hindutva,     are  being  encouraged  to  satisfy  their  macho  instincts  and  demonstrate  their  power  in  public,  by  indulging  in  acts  like  lynching  of  Muslims  and  Dalits,  destruction  of  their  homes,  and  vandalizing  of  Christian  churches.  They  operate  under  various  names  in  different  states (Bajrang  Dal,  Hindu  Sena….). They  are  in  fact  acting  as  mercenaries  in  Modi’s  strategy  to  threaten  and  force  the  minorities  into  subjugation   to  his  rule.

At  the  administrative   level,   Modi’s  muscle  power  is  demonstrated  by  his  police  force  which  beats  up  women  wrestlers  who  demand  the  arrest  of  his  protégé ,  a  BJP  MP  accused  of  sexual  harassment.   He  further  uses  the   draconian  laws  to  suppress  his  political  opponents.  A  host  of  such  laws  like  the  National  Security  Act,  Unlawful  Activities (Prevention)  Act,  Public  Safety  Act,  Armed  Forces  (Special  Powers)  Act,   are  being  used  to  arrest  social  activists,  journalists,  lawyers  and  academics  among  others,  and  dragging  them  in  cases  that  go  on  for  years  –  thanks  to  our  slow  moving  judiciary.  The  most  notorious  example  of  such  denial  of  justice  is  the  Bhima  Koregaon  case,  on  which  the  judges  have  been  sitting  for  the  last  several  years  and  prevaricating  on  deciding  the  fate  of  some  of  the  most  eminent  academics,  lawyers  and  human  rights  activists,  who  are  languishing  in  jail.

In  this  connection,  we  must  admit  that  Narendra  Modi  has  been  lucky  enough  to  receive  blessings  from  a  section  of  the  judiciary.  Even  the  Supreme  Court  gave  sanction  to  the  building  of  a  Ram  temple  on  the  ruins  of  a  mosque  that  was  destroyed  by  members  of  his  Sangh  Parivar  –  an  act  that  was  demonstrated  in  public  view.  At  the  lower  level  of  the  judiciary,  in  the  high  courts  in  the  states,  we  hear  reports  of  judges  quoting  Manusmriti,  recalling  Hindu  mythological  legends  to  justify  their  verdicts.

With  such  allies  in  the  judiciary,  and  the  academic  institutions  which  he  has  filled  with  heads  and  members  aligned  with  the  RSS  ideology  (who  are `saffronizing’   the  syllabus  for  school  students),  Modi  hopes  to  win  over  the  urban  middle  class.

Thus,  Narendra  Modi  has  crafted  a  strategy  that   combines  extra-judicial  displays  of   muscle-power  by  his  followers  in  the  Sangh  Parivar  (e.g.  lynching  and  destruction  of  homes  and  places  of  worship  of  the  religious  minorities)  at  the  ground  level,   with  administrative  measures  sanctioned  by  the  judiciary  at  the  upper  level  that  allow  him  to  use  executive  agencies  like  the  CBI  and  ED  to  persecute  his  political  rivals.  It  is  a  stick  and  carrot  policy.  His  threat  of  a  CBI  or  ED  raid  is  dangled  as  a  stick  before  his  rivals,  along  with  the  carrot  that  offers  them  immunity  if  they  join  his  party.  Many  are  falling  for  the  carrot  –  as  evident  from  the  rush  at  the  doors  of  the  BJP  offices  in  many  states  by  Opposition  party  politicians  seeking  entry  into  the  party.

Limitations  of  Modi’s  strategy  of   `Soft  Power’  abroad  and  `Muscle  Power’  at  home

But  however  much  Narendra  Modi  may  try  to  woo  the  US  and other  global  powers  in  his  foreign  policy  endeavours,  the  abominable  record  of  his  regime  in  his  domestic  sphere  has  drawn  condemnation  from  reputable  international  organizations  which  index  the  level  of  success  and  failure  of  states  in  the  spheres  of  health  care,  human  rights,  freedom  of  the  press,  treatment  of  religious  minorities,  and  other  similar  areas  of  humanitarian  concerns.  The  UN Children’s  Fund,  the  World  Health  Organization  and  the  World  Bank  have  jointly  come  out  with  a  report  entitled  `Child  Malnutrition  Levels,’  this  year  in  2023,  which  reveals  that  every  fourth  stunted  child  in  the  world  is  to  be  found  in  India  –  indicating  the  extent  of  malnutrition.

Added  to  this  alarming  statistics  of  poverty  and  hunger,  is  the    data  relating  to  threats  to  press freedom.  In  the  annual  Press  Freedom  index  published  by  Reporters  Without  Borders,  India  fell  to  the  rank  of  150  in  2022.  Even Modi’s  hugging  friend,  the  US  President  Biden  disappointed  him  by  releasing  in  2020  the  US  Department  of  State’s  `Country  Reports  on  Human  Rights  Practices,’  which  highlighted  cases of  the  Modi  government’s  harassment   of  media  outlets  which  were  critical  of  him,  and  the  use  of  draconian  laws  against  journalists.   His  Secretary  of  State  Anthony  Blinken  in  2022,  released  the  International  Religious  Freedom  Report,  which  branded  India  as  one  of  the  worst  violators  of  religious  freedom  by  citing  cases  of  killing  of  Muslim  and  Christian  minorities  and  destruction  of  their  homes  and  places  of  worship.

Lest  these  reports  be  dismissed  and  denounced  by  the  Modi  government  as  `foreign  inspired  conspiracies,’  (the  term  usually  used  by  the  spokespersons  of  the  External  Affairs  Ministry)  we  should  reiterate  that  long  before  these  reports  by  global  agencies  came  out,  Indian  domestic  press  organizations  like  the  Editors  Guild,  Press  Club  of  India,  National  Alliance  of  Journalists  and  journalists’  trade  unions  had  been  protesting  all  these  years   against  the  Modi  government’s   persecution  of  journalists.  Similarly,  domestic  human  rights  bodies  like  the  PUCL  (Peoples  Union for Civil  Liberties),  PUDR  (Peoples  Union  for  Democratic  Rights)  and  other  groups  of  social  activists  have  also  over  the  last  several  years,   been  condemning  the  persecution  of  religious  minorities  by  Hindu  fanatical  groups   which  enjoy  the  patronage  of  Prime  Minister  Narendra  Modi’s   party  BJP.  The  investigative  reports  by  Indian  organizations  into  these  cases  of  atrocities  by  his  followers  are  available   on  the  web  sites.  It  is  these  domestic  reports  that  are  being  confirmed  now  by  the  international agencies,  which  independently  carried  out  investigation  into  allegations  of  human  rights  violation  in  India.

It  is  yet  to  be  seen  what  results  emanate  from   Narendra  Modi’s  forthcoming  visit  to  the  US  –  which  is  being  hailed  by  the  Indian  mainstream  media  (known  as  `GodiModi’)  as  a  once  in  a  life  time  historical  event.  Biden  recently  paid  a  left-handed  jocular  compliment  to  Modi,  saying  that  White  House  is  overwhelmed  by  demands  for  invitation  cards  for  attending  Modi’s  meeting !  The  joke  seems  to  have  gone  over  the  head  of  our  Prime  Minister  and  his  advisers  who  are  taking  it  at  its  face  value.  Let  us  see  what  happens  in  Washington.  Modi  may  be greeted  by  a  vast  audience  from  the  Indian  diaspora.  But  coming  down  to  brass  tacks  –  will  Biden  prioritize  his  commercial  and  military  deals  with  Modi,  and  ignore  the  issue  of  human  rights  violation  by  Modi  in  his  domestic  sphere,  that  is   being  raised  and  objected  to  by  Biden’s  own  administration  ?  How  will  the  two  wily  state  heads  reconcile  the  contradictory  positions  ?

Sumanta Banerjee is a political commentator and writer, is the author of In The Wake of Naxalbari’ (1980 and 2008); The Parlour and the Streets: Elite and Popular Culture in Nineteenth Century Calcutta (1989) and ‘Memoirs of Roads: Calcutta from Colonial Urbanization to Global Modernization.’ (2016).

Support Countercurrents

Countercurrents is answerable only to our readers. Support honest journalism because we have no PLANET B.
Become a Patron at Patreon

Join Our Newsletter


Join our WhatsApp and Telegram Channels

Get CounterCurrents updates on our WhatsApp and Telegram Channels

Related Posts

Mythical Geography of Dwarka

Our indefatigable Prime Minister,not content with being the 'only Rockstar politician on the international arena',has now taken one step closer to being elevated to the Hindu Pantheon in popular imagination…

Modi’s Majoritarianism

Delhi – Prime Minister Narendra Modi will host a ceremony next week consecrating a temple in Ayodhya to Ram, an avatar of the Hindu God Vishnu. The temple is controversial…

Join Our Newsletter

Annual Subscription

Join Countercurrents Annual Fund Raising Campaign and help us

Latest News