Hamas  offensive  of  October  7,  2023  and  Tet  offensive  of  January  30,  1968.  Similar,  yet  divergent   

HAMAS Attack Israel

Commentators  are  comparing  the  Toofan  Al-Aqsa  offensive  by  Hamas   against  Israel  with  the  1973  Yom  Kippur event,  when  a  coalition  of  Arab  armies  led  by  Egypt  and  Syria,  overwhelmed Israeli  forces.  But  that  was  a  war  led  by  state-sponsored  armies,  whereas  the  latest attack  on  Israel  has  been carried  out  by  a  small  armed  group  which  operates  from  Gaza,  a  tiny  Palestinian enclave  bordering   the  south  western  edge  of    Israel.  Yet,  well-equipped  with  both  armaments  and  military  intelligence,  the  Hamas   soldiers   were  able  to  break  through  the  well-guarded  Israeli  barriers,  outfoxing  its  much-lauded  spies,  and  enter  Israeli  territory  to  unleash  an  extra-ordinary  offensive.  The  exploits  that  they  carried  out  on  Israeli  soil  on  a  single  day  –    killing  more  than  a  thousand  people,  abducting  citizens  to  keep  them  as  hostages  –  amount  to  what  one  can  describe  as  invasion  of  Israel,  a  slap  on  the  face  of  its  right-wing  anti-Palestine   government  led  by  a  xenophobic  Benjamin  Netanyahu.

While  condemning  the  horrendous  acts  of  atrocities  committed  by   Hamas  on  common  Israeli  citizens,  and  extending  sympathy  to  the  families  of  their  victims,  we  should  also  reiterate  that  the  Netanyahu-led  government  of  Israel  does  not  deserve  an  iota  of  sympathy.  It  was  he  who  had  been  following  an  aggressive  policy  against  Palestinians  in  the  West  Bank.  All  through  the  weeks  preceding  the  October  7  massacre,  Israeli  soldiers  killed  Palestinians  almost  every  day,  and  aided  Jewish  settlers  to  oust  them  from  their  homes.  These  events  enraged  the  Palestinians,  and  Hamas,   in  order  to  give  voice  to  their  pent  up  anger,  as  well  as  to  bolster  its  militant  image  among  them,  retaliated  by   invading  Israel  and  carried  out  an  operation  on  its  soil  that  caught  world-wide  attention.       

Historical  parallels  –  and  differences

If  we  have  to  seek  past  historical  parallels  for  the  Hamas operation, we  need  to  go  back  to  the  1960s.  The  style  of  the  Hamas  offensive  is  reminiscent  of  another  offensive  that  took  place  way  back  on  January  30, 1968,  in  a  place  far  away  from  Gaza  and  Tel-Aviv.  It  was Vietnam.  On  that  day,  the  North  Vietnam  backed  Communist-led  NLF  launched  a  massive  attack  against  the  US-propped  up  puppet  regime  in  South  Vietnam  –  which  came  to  be  known  as  the  Tet  offensive.  Breaching  South  Vietnam’s  military  border  barriers, they  entered and  carried  out  simultaneous  attacks  on  the  official  and  army  establishments  of  that  state’s  provincial  capitals  and  twenty  five  airfields.  Fighting  was  especially  fierce in  the  old  imperial  capital  of  Hue.  Later,  a  bomb  planted  by  the  NLF  exploded  in  one  of  Saigon’s  liveliest  nightclubs,  killing  three  and  injuring  six.  Hamas  appears  to  have  followed  the  same  model  of  the  Tet  offensive  –  even  to  the  extent  of  raiding  nocturnal  entertainment  spots,  as  evident  from  its  attack  on  a  super-nova  music  festival  and  killing  of  some  hundred  Israeli  teen-agers  who  were  enjoying the  show. 

But  the  similarity  ends  there. While  the  Communist  soldiers  of  the  NLF  solely  targeted  South  Vietnam’s  military,  and  not  its  common  citizens  (barring  that  single  incident  of  the  bomb explosion  in  a  Saigon  club),  the  Hamas  soldiers  went  on  a  massive  spree  of  killing  thousands  innocent  Israelis  including  women  and  children, and  abducting  the  survivors  to  be  used  as  hostages  in  order   to  bargain  with  Israel.  In  an  ironical  twist  to  their  strategy,  their  indiscriminate  rocket  attacks  also  killed   a  group of  their  own  folks  from Gaza.  When  they  bombed  a  Jewish  kibbutz  of  700  people on  October  7,  among  the  victims  were  ten  farm  workers  from  Gaza,  led  by  53-year  old  Barawi,  who  were  employed  by  the  kibbutz  to  grow  pomelos  –  a  sweet  citrus  fruit   in  its  farm.  (Re:  The  Economist,  October  14,  2023) 

We  must  ask  Hamas,   how  many  among  those  they  killed   were Israeli  soldiers  ?  Did  Hamas,  by  its  assault,  succeed  in  crippling  the  military  infrastructure  of  Israel  ?   Evidently  not  –  as  apparent  from  the  Israeli  army’s  vicious  retaliation  against  Gaza  by  bombing  its  citizens,  whom  the  Hamas  administration  there  has  failed  to  protect.  So,  has  the  October  7  offensive  ended  up  in  a  Pyrrhic  victory  for  Hamas  –  gaining   temporary  global publicity  (through  reports  of  its  mass  killings),  but  in  the  long  run  inviting  far  more  devastating  consequences  for  their  own  people  in  Gaza  ?  As  the  present  Israeli  retaliation  indicates,  Tel  Aviv  is  bent  on  a  vicious  genocide  of  the  Gaza population   by  its  air  raids  and  ground  offensive.

Besides,  by  their  murderous  misdeeds  during  the  October  7  operation,  they  have  alienated  large  sections  of   the  people  all  over  the  world  who  have  been  supporting  the  cause  of  the  Palestinians  all  these  years,  including  those  of  Palestinian  origins.  Even  President  Mahmoud  Abbas  of  the  PLO-led  Palestine  Authority  that  rules  the  West  Bank  in  a  statement  released  on  October  15  said  that  “Hamas’  policies  and  actions  do  not  represent the  Palestinian  people,”   adding  the  significant  comment:  “…the  policies,  programmes,  and  decisions  of  the  PLO represent  the  Palestinian  people  as  their  sole  legitimate  representative,  and  not  the  policies  of  any  other organization.”  (Re:  Reuters).  People  from  the  Palestinian  diaspora  abroad  have  come  out  in  the  open,  condemning  the  Hamas.  One  of  them  is  Gigi  Hadid,  a  famous  American    TV  personality,  who  has  her  roots  in  her  homeland  Palestine,  being  born  of  a  Palestinian-Dutch marriage.  She  has  expressed  her  anguish in  a  movingly  written  statement:  “I  have  deep  empathy …for  the  Palestinian  struggle  and  life  under  occupation… (but)  The  terrorization of  innocent  people  is  not  in  alignment  with  and  does  not  do  any  good  for  the  `Free  Palestine’  movement.  …The  idea  (of  terrorization)  … has  fuelled  a  painful,  decades  long  cycle  of  back-and-forth  retaliation  (which  no  innocent  civilian,  Palestinian  or  Israeli,  deserves  to  be  a  casualty  of)  and  helps  perpetuate the  false  idea  that  being  pro-Palestine =  anti-Semitic.”  (Quoted  in  Hyderabad  Times,  October  12,  2023).  I  think,  these  few  sentences  succinctly  sum  up  the  dilemma  that  has  plagued  the  Palestinian  liberation  struggle  all  through  its  history.       

On  the  other  hand,  the  success  of  the  Vietnamese  Communist-led Tet  offensive  in  1968  (which  was  a  direct  challenge  to  the  US  army  deployed  there)  won  plaudits  not  only  from  anti-war  activists  all  over  the  world  (who  had  been  protesting  against  US  atrocities  in  Vietnam),  but  also  galvanized  the  contemporary  anti-imperialist  movements  in  West  Asia,  Latin  America  and  South  Africa,  whose  fighters   drew  inspiration  from  the  courage  demonstrated  by  the  Vietnamese  freedom  fighters.  More  importantly,  within  the  US  itself  the  Tet  offensive  led  to  a  rethinking  among  the  American  peace  activists  who  began  urging  for  US withdrawal  from  the  messy  war  in  Vietnam.  During  the  next  decade,  through  a  combination  of  its  continuing  military  successes  and  diplomatic  negotiations  with  the  US  (which  backed  a  puppet  regime  in  South  Vietnam), the  Vietnamese  Communists  ultimately  succeeded  in  unifying  their  hitherto  divided  homeland on  April  30 ,  1975,  by  marching  into  and  occupying  Saigon.  Can  we  expect  Hamas  to  achieve  such  a  victory  over  Israel  by  re-capturing  the  Palestinian  territory  from  Tel-Aviv’s  occupation  ?   

The  parallels  –  US  response  to  the  1968  Tet  offensive  and  Israeli  response  to  the  2023  Toofan Al -Aqsa.

If  we  stretch  the  search  for  parallels,  we  find  that  Israel  today  is  retaliating  against  the  Hamas  offensive  in  the  same  way  as  the  US  did  in  1968  to  counter  the  Tet  offensive.  Netanyahu  while  launching  air-raids  on  Gaza  thunders  that  he  will  reduce  it  to  a  rubble. He  is  sending  his  foot soldiers  to  Gaza  City  to  hunt  out  the  Hamas  leaders  who  are  based  there,  and  forcing  the  citizens  of  north  Gaza  to  evacuate –  on  the  plea  that  it  wants  to  protect  them  from  any  casualty  that  might  happen  during  the  Israeli  ground  offensive. The  forcible  displacement  of  some  one  million  population  has  evoked  world-wide  protests.  Whether  Israel  can  destroy  Hamas  is  a  question  that  is  hanging  in  mid-air.  But  in  the  meantime,  it  is  targeting  the  common  citizens  of  Gaza,  who  are  being  made  to  pay  the  price  for  the  Israeli  military’s  humiliation  by  Hamas.      

Netanyahu’s  rhetoric  echoes  the  then  US  President  Johnson’s  infamous  threat  in  1968  to  bomb  the  Communist  North  Vietnam  and  reduce  it  to  the  Stone  Age.  Johnson  followed  up  his  threat  by  massive  air  raid  bombings  in  North  Vietnam.  Netanyahu’s  actions  in  the  present  case  of  Gaza  also  follow  the  same  pattern  –  militarist  rhetoric  followed  by  air  raids  and  invasion  on  ground.  But  what  was  the  outcome  of  Johnson’s  bombing  raids  ?  Despite  deaths  of  hundreds  of  innocent  Vietnamese  citizens  and  heavy  NLF  casualties,  the  Communist  guerillas  kept  on  fighting  and   regained  territories.  This  compelled  the  US  to  recognize  the  failure  of  its  aggressive  policies,  and  to  agree  to  a  meeting  with  North  Vietnamese  representatives  in  Paris  on  May  10,  1968,  following  which  the  US  bombing  of  North  Vietnam  was  halted.  The  détente  between  the  US  and  North  Vietnam  was  further  accelerated  by  President  Nixon’s  decision  to  steadily  withdraw  US combat  troops  from  South  Vietnam  (who  were  engaged  in  fighting  the  NLF)  all  through  1969  and  1972  (the  last  US  ground  combat  unit  being  pulled  out  on  August  11,  1972).  This  was  followed  by  the  signing  of  the  Paris  Agreement  on  January  27,  1973  by  the  USA,  South  and  North  Vietnamese  governments,  and  the  NLF.  The  agreement  provided  for a  ceasefire,  withdrawal  of  foreign  troops,  and  eventual  reunification  of  Vietnam.  It  took  another  two  years  for  the  NLF  to  implement  those  provisions  and  reunify  their  country  in  1975.   Thus,  despite  Johnson’s  bluster,  ultimately  it  was  the  Vietnamese  Communist  fighters  who  won  the  war  and  succeeded  in  uniting  the  two  divided  parts  of  their  country  into  a  single  state.

Coming  back  to  the  present  conflict  in  West   Asia  between  Hamas-led  Palestinians  and  US-supported  soldiers  of  Israel,  the  question  looms  over  the  war  clouds   –    will  Hamas  be  able  to re-enact  in  its  own  birthplace  in  Palestine,  the  final  victory  that  the  Vietnamese  Communists  achieved  in  their  country  ?      

The  tortuous  trajectory  of  the  Palestine  liberation  movement  –  from  socialist  and  secular  origins   to  Islamic  religious  terrorism

Unlike  the  Vietnamese  liberation  movement  which  was  cemented   by  a  common  ideology  that  bound  together  nationalism  and  Communism  under  the  enlightened  leadership  of  Ho  Chi  Minh,  the  Palestinian  struggle  for  a  separate  state  had  undergone  several  phases  of  differing  ideological  orientation. It  first  took  a  firm  organized shape  in  1964  with  the  founding  of  the  PLO (Palestine  Liberation  Organization).  The  PLO  imbibed  the  militant  socialist and  secular  ideology  of  the  guerilla  movements  that  at  that  time  were  sweeping  South  East  Asia,  Latin  America  and  South  Africa.  Over  the  next  several  years,  it  drew  into  its  fold  the  various  armed  Palestinian  groups  that  were  fighting  Israeli  occupation  –  Yasser  Arafat’s  `Fatah,’  the  Communist-led  Palestine  People’s  Party  and  other  outfits.

Among  the  groups  which  joined  the  PLO,  was  the  PFLP  (Popular  Front  for  the  Liberation of  Palestine).  Its  founder  was  a  charismatic  Palestinian  Christian  Marxist politician,  George  Habash.  He  was  to  play  a  major  role  in  the  Iiberation  movement  –  one  of  his  achievements  being  the  hijacking  of  an  airplane  in  September  1970,  in  a  bid  to  rescue  a  Palestinian  hostage  held  by  Israel.  Born  in  1926  in  a  Palestinian  Christian  family,  he  grew  up  to  be  a  major  leader  of  the       guerilla  war  against  Israeli  occupation. He  used  to  be  described  by  Palestinians  as  the `conscience of  the  Palestine  Revolution.’  He  was  inspired  by  the  contemporary  Cuban  revolution, as  he  acknowledged  many  years  later  in  an  interview  with  the  American  journalist  John K  Cooley :  “We  held  the  (Che)  Guevara  view  of  the  revolutionary  human  being.”

The  very  fact  that  a  Christian  Palestinian  was  welcomed  by  the  PLO  testified  to  the  secular  credentials  of  the  liberation  movement  in  those  days.  It  is  a  far  cry  from  the  fanatic  religious  rhetoric  and  acts  by  the   Islamic  Hamas  that  has  taken  over  the  leadership  of  the  Palestine  liberation  struggle  today. How  and  why  did  this  transformation  take  place  over  the  last  four  .decades  –  from  the  1960s  to  the  2020s  of  today  ?    

The  Palestine  liberation  movement,  led  by  the  PLO  that  united  all  secular  and  socialist  forces,    suffered  a  fracture  in  1989.  That  year,   a  separate  group  of  Palestinians  who  had  got  together  under the  Islamic  religious  umbrella  called  Hamas  (an  Arabic  term  meaning  zeal),  tried  to  usurp  the   leadership  of  the  movement  by  a  spectacular  act  of  abducting  and  killing  two  Israeli  soldiers.  Earlier  in  August  1988  it  had issued  a  manifesto  declaring  Palestine  as  an  Islamic  land,  which  needed  to  be  liberated   through  the  Islamic  military  tactics  of  `jihad’  by  Muslims  only  –  an  objective  that  was  totally  at  variance  with  that  of  the  PLO’s  long  struggle.


The  global  context  of  the  rise  of  Hamas

Over  the  next  decades,  Hamas   managed  to  gain  support  among  large  sections  of  Palestinians  by  appealing  to  their  religio-nationalist  sentiments,  projecting   Mahmoud  Abbas,  the  PLO  President  of  the  Palestinian  Authority  in  the  West  Bank,  as  a  weak  leader  who  was  betraying  the  cause  of  Islam  by   compromising  with  the  Zionist  Israel.  He  had  signed  the  Oslo  agreement  which  allowed  the  formation  of  the  Palestinian  Authority  in  the  West  Bank,  and  opened  up  possibilities  for  a  two-state  solution  –  an  Israeli  state  living  in  co-existence  with  a  Palestinian  state,  each  carving  out  their  respective  territories.   Hamas  reject.ted  the  two-state  proposal,  and  called  for  a  jihad  to  liberate  the  entire  area  of  Palestine.  This  was  followed  by  years  of  violent  clashes  between  the  the  followers  of  Abbas   and  Hamas.  Finally  around  2007,  the  PLO  government  in  the  West  Bank  managed  to  oust  the  Hamas  guerillas  from  its  territory,  while  Hamas  succeeded  in  defying  the  Palestinian  Authority  by  occupying  Gaza  and  establish  its  authority  there.

It  must  be  remembered  that  Hamas  was  founded in  1987 –  some  eight  years  after  the  establishment  of  the  Islamic  Republic  in  Iran  in  December  1979  under Ayatullah  Khomeini.  After Khomeini’s  capture  of  power  in  Iran,  the  1980s  saw  a  reversal  of  political  trends  in  the  Muslim  world  of  West  Asia,  and  later  in  Afghanistan.  The  secular  nationalist  tradition  in  the  political  sphere  –  represented  by  leaders  like  Nasser, Arafat  and  Leftist  parties  –  was  pushed  back  by  a  strident  and  aggressive  neo-Islamic  campaign  that  insisted  on  orthodox  practices  and  intolerance  of  other  religious  faiths.  This  campaign  was  sponsored  –  and  financed  –  by  Khomeini  across  West  Asia  all  through  the  1980s.  Within  Iran,  the  first  step  that  Khomeini  took  was  to  ban  and  destroy  the  Communist  Tudeh  party  –  which  had  led  the  struggle  against  the  oppressive  royal  Pallavi  regime  all  through  the  years,  when  Khomeni  was  living  abroad in  safe  and  comfortable  surroundings.  It  was  only  in  February 1979  that  Khomeini  returned  to  Iran,  when  the  Pahlavi  regime  was  on  the  verge  of  collapse  being  brought  down  by  the  Tudeh  party-led  resistance.  In  a  clever  move,  Khomeini  assumed  the  leadership  of  the  anti-Pahlavi  struggle  and set  up  the  Islamic  Republic  declaring   himself  as  the  Supreme  Leader  in  December  1979.  During  the  next  decade,  he  spread  the  message  of  Islamic  fundamentalism  and  funded  various  groups  in  West  Asia  which  were  fighting  US  hegemony  in  their  countries.  Thus  the  anti-US  movement,  which  till  then  had  been  traditionally  dominated  by  secular  and  Leftist  forces,  was  usurped  by  Iran-backed  Islamic  militant  groups.  Hamas  was  one  such  group,  spawned  by  Khomeini’s  ideology.  It  is  not  surprising  therefore  that  Iran  today,  ruled  by  Khomein’s  successors,  has  come  out  with  full-throated  support  for  the  October  7  Hamas  operation.

The  future  of  the  Palestine  movement

No  armed  movement  can  survive without  mass  support.  In  the  1970s,  the  Vietnamese  Communist  fighters  succeeded  in  unifying  all  sections  of  the  population  in  their  war  against  the  US.  Their  victory  demonstrated  to  the  world  that  a  weak  force  could  defeat  a  mighty  super-power,  if  their  combatants  were  ideologically  motivated.  Their  ideology  was  of  an  inclusive nature  that  embraced  people  of  all  faiths,  and  adhered  to  the  values  of  socialism  and    secularism. It  is  this  ideology  which  rallied  all  sections  of  the  Vietnamese  society  which  led  to  their  victory.

If  we  turn  to  Palestine  today,  what  ideology  is  influencing  its  people  ?  We  find  them  divided  between  loyalty  to  the  Gaza-ruled  Hamas  and  the  PLO-ruled  West  Bank.  The  Islamist  fundamentalist Hamas  has  sown  seeds  of  dissension  in  the  Palestine  liberation  movement,  by  its  irresponsible  and  reprehensible  acts.  Is  there  any  hope  of  the  restoration  of  the  tradition  of  secular  and  socialist  values  in  the  long  struggle  of   Palestinians  for  their  own  state  ?      

Sumanta Banerjee is a political commentator and writer, is the author of In The Wake of Naxalbari’ (1980 and 2008); The Parlour and the Streets: Elite and Popular Culture in Nineteenth Century Calcutta (1989) and ‘Memoirs of Roads: Calcutta from Colonial Urbanization to Global Modernization.’ (2016).

Support Countercurrents

Countercurrents is answerable only to our readers. Support honest journalism because we have no PLANET B.
Become a Patron at Patreon

Join Our Newsletter


Join our WhatsApp and Telegram Channels

Get CounterCurrents updates on our WhatsApp and Telegram Channels

Related Posts

How Israel Weaponizes Water

 By November 2023, it was already clear that the Israeli government had begun to deny Palestinians in Gaza access to water. ‘Every hour that passes with Israel preventing the provision…

Join Our Newsletter

Annual Subscription

Join Countercurrents Annual Fund Raising Campaign and help us

Latest News