Open  letter  to  Nirmala  Sitharaman,  Smriti  Irani  and  their  fellow  women  ministers  and  female colleagues  in  the  BJP  on   International  Women’s  Day 

nirmala sitharaman

Today,  March  8  is  celebrated  all  over  the  world  as  the  International  Women’s  Day,  when  women  while  commemorating  their  achievements  in  political, social,  economic  and  other  spheres,  also  call  to  action  for  accelerating  gender  parity.  On  this  important  occasion,  may  I  request  you  to  take  a  look  at  the  performance  of  a  large  number  of   male  members  of  your  party,  MPs  and  MLAs  with  whom  you  are  cooperating   on  the  floors  of  the  legislature,  and  other  male  party  leaders  and  activists  outside  with  whom  you  are  fraternizing  in  public  meetings  ?  Are  they  accelerating,  or  destroying  gender  parity  ?  Are  you aware  of  the  way  they  behave  with  other  women  who  are  outside  your  charmed  circle of  ministers,  MPs  and  MLAs ?

Your  leader  Narendra  Modi  is  being  applauded  for  appointing  eleven  women  ministers  –  the  highest  so  far  in  the  history  of  post-Independence  India.  He  is  also  nominating  a  large  number  of  women  candidates  for  the  upcoming  Lok  Sabha  election.  Once  elected,  they  will  share  the  same  privileges,  benefits  –  and  above  all  the  security  –  that  you  enjoy.  But  what  about  the  rest  of  the  common  women  who  are  denied  that  security  ?   Incidentally,  many  among  them  are  victims  of   sexual  assaults  by  predatory  male   leaders  of  your  own  party,  the  BJP  –  as  evident  from  the  numerous  reports  during  the  last  decade.  Let  me  draw  your  attention  to  some  of  these  revelations  of  raping  of  women  by  your  legislators  and  prominent  leaders,  many  among  whom  are  facing  cases  in  courts ?       

The  Association  for  Democratic  Reforms  (ADR),  analyzing  the  background  of  MPs  and  MLAs  after  the  2019  elections,  revealed  that  the  highest  number  of  those  accused  of  sexual  harassment    are  members  of  your  party.    Leading  the  list  of  the  accused  is  the  BJP  MP  Bhushan  Saran  Singh,  who  has  been  charged  with the  crime  of   sexual  harassment  of  women  wrestlers  during  his  tenure  as  the  president  of  Wrestling  Federation  of   India  since  2011.  The  women  wrestlers,  along  with  their  male  colleagues,  sat  on  a  dharna  at  Jantar  Mantar,  which  compelled  your  government  to  remove  him  from  the  post.  But  the   government  replaced  him  with  Singh’s  close  aide  –  thus  re-fuelling  distrust  among  the  women  wrestlers who  suspect  that  the  new  president  will  continue  to  follow  the  same  practice  of  sexual  harassment  as  his  predecessor.  They  have  refused  to  participate  in  any  functions  and  contests  sponsored  by  him.  The  next  on  the  list  of  these  BJP  sexual  predators  is  Kuldeep  Singh  Senger,  who  was  an  MLA  of  your  party,  and  was  jailed  on  charges  of  raping  in  July,  2017.  The  latest   case  is  that  of  the  BJP  MLA  from  Uttar  Pradesh,  Ramdular,  found  guilty  of  raping  a  15-year  old  girl  (Indian  Express.  December  13,  2023).  Even  when  they  are  not  directly  accused  of  rape,  some  of  your  MLAs  are  fond  of  welcoming  rapists  into  their  fold.  On  August  18,  2022,  MLA  C.K. Raulji  greeted  the  rapists  of  Bilkis  Bano  after  their  release  as  `Brahmins  who  have  good  Sanskar.’                

Don’t  you  feel  ashamed  of  co-existing  with  these  male  colleagues  of  yours  ? 

Other  leaders  and  cadres  of  BJP  facing  charges  of  sexual  harassment

Let  me  draw  your  attention  to  the  other  leaders  of  your  party  outside  the  legislature  who  also  face  similar  charges.  They  include  high  profile  characters  like   M.J. Akbar,  Shakshi  Maharaj,  Chinmayanand  and  Jayesh  Patel.  But  what  is  further  shocking  is  that  your  party  leaders  are  defending  even  those  rape-accused  who  are  not  officially  your  members,  just  because  they  support  your  party’s   agenda  of  Hindutva.  A  typical  example  is  the  case  of  Asharam  Bapu,  a  god-man  accused  of  raping  his  women  disciples,  who  continues  to  enjoy  patronage   by  your  party’s  leaders. Thanks  to  their  patronage,  he  keeps  enjoying  privileges  in  the  jail  and  gaining  parole  every  now  and  then  to  meet  his  disciples. 

You  should  also  take  a  look  at  the  performances  of  your  male  cadres  at  the  ground  level.  In  November,  2023,  three  members  of  the  BJP’s  IT  cell  were  hauled  up  for  gang  rape  in  the  IIT  campus  of  the  Banaras  Hindu  University. There  are  also   reports,  which  come  out  in  newspapers,  of  cases  of  rapes  of  Dalit  women  in  villages  in  BJP-ruled  states   of  UP,  MP,  by  upper  caste  men who  are  members  of  your  party.  Don’t  you  feel  ashamed  of  being  complicit  in  these  atrocities  committed  on  women  by  your  male  leaders  and  colleagues  ?

I  as  a  male  observer,  feel  ashamed  and   protest  against  these  misdeeds  of  your  male  leaders  and  cadres.  But  I’m  pained  by  the  silence  that  you  as  women  maintain  regarding  these  cases  which  affect  your  own  womenfolk,  who  are  victims  of  sexual  harassment  by  your  leaders  and  cadres . 

The  shameful  role  of  your  party’s  female  colleagues

But  then,  while  blaming  the  patriarchal  male  leaders   of  your  party,  I  also  cannot  forgive  the  role  of  two  of  your  women   representatives  who  have  betrayed  the  cause  of  women’s  emancipation. The  first  is  Uma  Bharti,  the  BJP  vice-president,  who  came  out  in  defence  of  the  notorious  rape-accused  Asaram  Bapu,  alleging  that  he  was  a  victim  of   a  Congress  conspiracy  (August  23,  2013).  The  second  is  Rekha  Sharma,  your  party’s  nominee  who  has  been  appointed  as  the  chairperson  of  the  National  Commission  of  Women.  In  response  to  a  complaint  by  a  Spanish  woman  tourist  who  was  gang-raped,  she  came  out  with  this  shocking  insensitive  comment:  “Did  you  ever report  the  incident  to  Police  ?  If  not,  then  you  are  totally  an  irresponsible  person.  Writing  only  on  social  media  and  defaming  whole  country  is  no  good  choice”  (March  3,  2024)

I  respect   you  all  whom  I  am  addressing,  as  educated  and  brave  women  who  have  broken  the  glass  ceiling  to  reach  top  governing  positions  in  the  administration.  But  then,  I  feel  surprised  why  you  who  are  expected  to  be  self-reliant,  independent-minded,  join  a  party  whose  leaders  and  cadres  repeatedly  violate  the  rights  of  women  –  as  evident  from  the  reports  cited  above. If  you  have  an  iota  of  self  respect,  and  a  sense  of  collective  responsibility  to  your  sisters,  you  should  resign  from  the  BJP  and  give  up  your  ministerial  posts.

Sumanta Banerjee is a political commentator and writer, is the author of In The Wake of Naxalbari’ (1980 and 2008); The Parlour and the Streets: Elite and Popular Culture in Nineteenth Century Calcutta (1989) and ‘Memoirs of Roads: Calcutta from Colonial Urbanization to Global Modernization.’ (2016). 

Support Countercurrents

Countercurrents is answerable only to our readers. Support honest journalism because we have no PLANET B.
Become a Patron at Patreon

Join Our Newsletter


Join our WhatsApp and Telegram Channels

Get CounterCurrents updates on our WhatsApp and Telegram Channels

Related Posts

We Need Feminism Free of Condescension

The following is from a speech given by CODEPINK co-director, Danaka Katovich, gave at Palestinian Feminist Collective’s International Working Women’s Day Vigil for Palestine on Friday March 8th I was…

Join Our Newsletter

Annual Subscription

Join Countercurrents Annual Fund Raising Campaign and help us

Latest News