Gang  rape  as  symbol  of  India’s  political  culture

           Manipur Rape 1                         

The  horrifying  video  clips  showing   Manipuri  women  being  stripped  and  raped,  followed  by   reports  of  some  six  thousand  FIRs  having  been  lodged  over  several  similar  incidents,  have  quite  understandably  shocked  civil  society  which  is  demanding  punishment  for  the  culprits.  The  government’s  pussy-footing  over  the  incident  and  delay  in  arresting  the  culprits  have  paved  the  way  for  the   Opposition’s  political  campaign  against  the  ruling  BJP.  But  while  surely  lending  voice  to  the  civil  society  protests  and  supporting  the  newly  formed  Opposition  platform  INDIA  in  its  efforts  to  dislodge  the  BJP  from  power  in  2024,  we  should  also  expand  our  viewpoint  to  the  wider  national  socio-political  landscape  in  which  the  Manipur  violence  is  occurring.  What  happened  in  Manipur  cannot  be  isolated  from  the  wide-spread  trend  of  sexual  assaults  on  women  in  the  course  of  contests  between  political  parties,  whether  during  elections  or  otherwise  in  almost  every  state  of  India.  The  female  body  has  become  a  battlefield  in  these  contests.   The  pattern  is  common,  shared  by  every  political  party  in  every  state.  Women  followers  or  sympathizers  of  any  political  party  are  abducted  by  its  opponent  party,  and  held  as  hostages  to  warn  its  rival  party,  or  used  as  a  proxy  in  the  warfare  to  be  raped  to  punish  the  antagonist.

The  practice  of  rape,  apart  from  its  use  by  political  interests,  has  become  a  widespread  popular  indulgence  among  Indian  citizens,  its  rate  leaping  from  year  to  year.  According  to  the  National  Crimes  Record  Bureau  (NCRB)  report,  in    2021  there  were  31,677  cases  of  rape  (calculated  as  87  every  day)  across  India  –  which  was  a  20%  increase  over  those  recorded  in  the  year  before.  The  growing  cases  indicate  the  trend  of  reinforcement  and  imposition  of  misogynist  values  and  practices  in  Indian  society.  Along  with  similar  other  customs  (like  child  marriages  and  dowry  demands,  which  are  banned,  but  still  allowed  to  prevail  under  a  benevolent  patriarchal  administration),  rape  is  also  being  socialized  as  a  permissive  or  tolerable  part  of  our  daily  existence.

But  there  is  a  need  to  make  a  distinction  between  everyday  rape  cases  involving  individuals  on  the  one  hand,  and  gang  rapes  on  the  other  hand  carried  out  under  the  patronage  of  socially  powerful  caste  groups  (against  Dalits),  or  by  majoritarian  religious  communities  (against  Muslim  and  Christian  minorities),   or  by  ruling  parties  in  states  against  their  political  opponents ,  where  such  rapes  become  a  political  tool  to  intimidate  their  rivals.  There  is  also  another  dimension  to the  gang  rapes  that  occurred  in  Manipur  which  should  be  differentiated  from  those  that  took  place  in  Rajasthan,  West  Bengal  or  other  non-BJP  ruled  states  (with  which  the  BJP  is  trying  to equate  the  Manipur  case).  The   Supreme  Court  Chief  Justice  D.Y.  Chandrachud,  while  hearing  a plea  on  July  31,  delivered  an  important  judgment  making  clear  the  apex  court’s  position  on  the  Manipur  events:   “We  are  dealing  with  something  of  unprecedented  magnitude  of  violence  against  women  in  communal  and  sectarian  violence.  It  cannot  be  said  that  crimes  are  happening  against  women  in  Bengal  also.  But  here  the  case  is  different.  We  cannot  justify  what  happened in  Manipur  by  saying  that  this  and  this  happened   elsewhere…”

Record  of  political  leaders  accused  of  rape  –  starting  with  BJP

If  we  move  beyond  the  recent  events  in  Manipur,  we  find  that  gang  rape  has  been  for  long  a    tool  in  the  hands  of  politicians  all  over  India  to  serve  their  interests.   Leaders  of  political  parties  have  been  accused  of  raping  women,  either  from  personal  sexual  motives,  or  with  the  political  aim  of   threatening  their  opponents  by  resorting  to   the  tactics  of  gang  rape  by  their  activists.  Yet,  it  is  these  leaders  who  are being  elected  by  our  voters  as  MLAs  and  MPs.  According  to  a  report   released  by  the  Association  of  Democratic  Reforms  (ADR)  in  May  2019,  out  of  the  present  elected  legislators  who  in  courts   face  serious  charges  like  rape,  kidnapping  and  murder  of  women,  the  BJP  heads  the  list  with  21  MPs  and  MLAs,  followed  by  Congress  with  16,  YSRCP  in  Andhra  Pradesh  with  seven,  BJD  in  Orissa  with  six,  and  Trinamul  Congress  in  West  Bengal  with  five.

Since  the  BJP  politicians  head  the  list  of  sexual  predators,  let  us  first  take  a  look  at  their  performances.  Even  after  the  exposure  of  their  party’s  ill-reputation  (by  the  ADR),  the  BJP  politicians  do  not  feel  ashamed,  and  instead  continue  to  indulge  in  their  rapacious  activities,  and   support  rapists. Take  for  example  the  events  surrounding  the  widely  publicized  Hathras  case   in  BJP-ruled  UP,  involving  the  gang  rape  of  a  nineteen-year  old  Dalit  girl   in  Hathras  by  four  upper  caste  men  on  September  14,  2020.  Soon  after  their  arrest,  on  October  3,  2020,  BJP  activists  gathered  outside the  house  of  their  leader  Rajvir  Singh  Pehalvan,  raising  their  voices  in  support  of  the  accused  rapists.  Coming  to  some  recent  cases,  in  the  Datia  district  of  BJP-ruled  Madhya  Pradesh,  on  July  14,  2023,  a  BJP  leader’s  son was  accused  of  being  a  part  of  a  gang  which  raped  a  nineteen  year  old  woman. (Indian  Express,  July  17,  2023).  On  July  21  this  year,  two  BJP  leaders   and  a  senior  lawyer  of  UP  were  booked  by  the  Meerut  police  for  raping  a  minor  girl  all  through  the  months  between  February  and  May.  (Outlook,  July  24,  2023).

The  rapist  tentacles  of  BJP  leaders  extend  beyond  India’s  borders,  as  evident  from   the  case  of  Balesh  Dhankar,  the  founder  president  of  Overseas  Friends  of  BJP  and  now  a  prominent  BJP  activist  in  Australia,  who  organized  the  reception  ceremony  for  Narendra  Mody  during  his  visit  to  Sydney  in  2014.  Today,  he  is  facing  trial  in  Australia after  being  charged  with  thirteen  counts  of  sexual  attacks  on  women.  (Telangana  Today,  July  19,  2023).

Coming  to  the  latest  incidents  in  Manipur, which occurred  under  the  auspices  of  a  BJP  chief  minister,  the  BJP  is  trying  to  undermine  their  gravity  and  divert  attention  from  his  irresponsible  administration,   by  reiterating  that  similar  incidents   had  happened  in  Congress-ruled  Rajasthan.  It  is  highlighting  two  cases  –  first  of  a 17-year  old  Dalit  girl  raped  at  a  university  playground  in  Jodhpur,  and  the  second  of  a  20-year  old  Dalit  woman  gang-raped  and  killed  by  three  men  in  Bikaner  on  June  21,  2023.  Certainly,  the  incidents  expose  the  failure  of  the  Congress  government  to  protect  women.  But  then,  the  BJP  has  no  right  to  occupy  the  `holier  than  thou’  throne.  To  go  back  to  Rajasthan  in  1992  ruled  by  the  then  BJP  chief  minister  Bhairon  Singh  Sekhawat,   it  was  under  his  administration  that  the  worst  sexual  crime  was  committed  in  September  that  year which  caught  world  wide  attention.  Bhanwari  Devi,  an  auxiliary  nurse  and  a  social  activist,  tried  to  prevent  a  child  marriage  (which  is  banned  under  law)   in  her  village  Bhateri.  This  intervention  by  her  irked  the  dominant  upper  caste  Gujjars  who  patronized  child  marriage. To  teach . her  a  lesson,  they  set  up  a  gang  to  sexually  assault  Bhanwari  Devi,  subjecting  her  to  repeated  rapes  in  a  field  on  September  22.  Following  her  complaint,  some  of  the  accused  were  brought  to  the  court.  During  the  hearings,  the  five  accused  were  defended  by  the  local  BJP  MLA  Dhanraj  Meena.  After  a  three  year  long  fight  for  justice  through  the  usual  lackadaisical  judicial  process,  what  did  Bhanwari  Devi  gain  at  the  end  ?  In   November  1995,  the  district  and  sessions  court in  Jaipur  acquitted  all  those  accused  of  gang  raping  Bhanwari  Devi.  To  add  insult  to  injury,  the  new  BJP  MLA  Kanhaiya  Lal  Meena  organized  a  victory  rally in  Jaipur  greeting  the  acquitted  criminals.

While  turning  its  weapon  of  propaganda  against  non-BJP  ruled  states  by  picking  up  incidents  of  rape  there,  the  BJP  conveniently  ignores  the  shocking  case  of  gang  rape  of  Bilkis  Bano  and  the killing  of  her  family  by  self-proclaimed  zealots  of  the  Hindu  Sangh  parivar  in  Gujarat  in  2002 under  the  aegis  of  its  then  chief  minister  Narendra  Modi  –  who  is  now  the  Indian  prime  minister.  As  usual,  following  the  same  pattern  of  acquittal  of  the  criminals  in  the  Bhanwara  Devi  case  in  1995,  the  BJP  government  of  Gujarat  in  August  2022   released  the  eleven  convicts  who  were  imprisoned  for  their  involvement  in  the  Bilkis  Bano  gang  rape  and  massacre  case.  The  BJP  ministers  displayed  their  generosity  by  approving  the  application  for  remission  of  sentence  made  by  these  murderers.

With  this  record  of  their  sexual  atrocities,  can  the  BJP  leaders, ministers  and  activists  claim  to  implement  the  slogan  of  `Beti  Bachao…’  that  Narendra  Modi  has  popularized  ?

Role  of  other  ruling  political  parties  and  leaders  in  cases  of  gang  rape

Let  us  have  a  look  at  the  performance   of  other  political  leaders  from  the  Congress,  the  Left  and  the  Socialist  spectrum  regarding  cases  of  sexual  aggression  against  women  in  states  where  they  had  ruled  in  the  past  and  are  ruling  now. One  of  the  most  infamous  cases  of  gang  rape  occurred  in  1990  in  West  Bengal  which  was  then  ruled  by  the  CPI(M)-led  Left  Front  government.  On  May  30  that  year,  three  women  health  officers  (two  from   the  government’s  health  department  and  one  from  UNICEF),  were  assaulted  and  raped  by  a  gang  (which  was  later  found  to  be  aligned  with  the  ruling  party)  on  Bantala  Road  in  the  district  of  south-24  Parganas.  One  of  the  officers  and  their  driver  were  killed  by  the  assailants.  There  is  a  secret  story  behind  the  incident.  These  officers  were  returning  to  Kolkata  with  incriminating  documents  that  implicated  some  CPI(M)  panchayat  heads  who  were  found  to  have  siphoned  off  UNICEF  funds (meant  for  uplift  of  villages)  to  their  own  coffers.  Anita  Dewan,  the  UNICEF  representative  in  that  team  of  women  health  officers,  who  detected   this,   was  therefore  targeted  and  killed  by  the  CPI(M)  goons.

What  was  the  response  of  the  CPI(M)  leadership  to  this  incident  ?   The  then  Chief  Minister  of  West  Bengal,  Jyoti  Basu  dismissed  it  saying:  “Such  incidents  do  happen   …  mistakes  do  occur”  –  exposing  the  typical  patriarchal  mindset  of  indifference  to  sexual  aggression  against  women.   Prasanta  Sur,  the  then  health  minister  in  the  CPI(M)  cabinet,  molly-coddled  the  gang  of  rapist  killers  saying  that  they  might  have  mistaken  the  victims  as  child-abductors.  Later  under public  pressure,  the  accused  rapist  killers  were  arrested  and  were  found  to  be  CPI(M)  activists.

More  than  a  decade  after  that  shameful  event,  things  did  not  change  in  CPI(M)-ruled  West  Bengal.  Rape  continued  to  be  used  as  a  tool  to  gain  political  mileage. In  September  2007,  Tapashi  Mallik,  an  eighteen  year  old  girl  was  raped  and  murdered  by  CPI(M)  goons .  She  was   targeted  because  she  as  a  member  of  the  Jomi  Banchao  (Save  Farmland)  Committee,  was  leading  a  struggle  against  the  CPI(M)-led  Left  Front  government’s  forcible  acquisition  of  lands  of  farmers  in  her  native  place  Singur.  The  government  wanted  to  occupy  these  lands  to  allow  the  Tata  industrial  house  to  set  up  a  motor  factory.  But  this  would  have  led  not  only  to  the  displacement  of  the  small  farmers  who  owned  the  lands,  but  also  to  the  unemployment  of  the  agricultural  labourers  who  worked  on  those  lands.  Tapashi  had  to  pay  the  price  for  upholding  the  rights  of  these  victimized  people.  us  turn  our  attention  to  the  attitude  and  role  of  other  political  parties  with  regard  to  sexual  violence  against  women.  In  West  Bengal,  ruled  by   Trinamul  Congress,  on  February  5,  2013,  a  37-year  old  woman  was  raped  at  gun  point  inside  a  car  in  Kolkata’s  Park  Street.  Although  being  a  woman  herself,  the  Trinamul  Congress  Chief  Minister  Mamata  Banerjee  displayed  utter  insensitivity  to  the  plight  of  the  victim  by  dismissing  the  incident  as  a  “fabricated  incident  and  cooked  up  conspiracy  by  the  Opposition”  to  malign  her  government.  A  few  months  later,  in  June  that  year,  in  Kanduni,  a  few  kilometers  away  from   Kolkata,  a  20-year  old  woman  was  abducted  and  raped  by  goons  who  were  suspected  to  be  followers  of  the  ruling  party.  .Things  have  not  changed  even  after  a  decade  or  so  of  Mamata  Banerjee’s  rule.  In  April,  2022,  a  minor  girl  was  raped  in  Nadia  by  a  Trinamul  Congress  panchayat  leader.  She  died  later.  What  was  Mamata’s  response  ?  She  said:  “I  heard  that  there  was  a  love  affair  between  the  boy  and  the  girl.”  It  is  interesting  to  observe  how  a  popular  woman  politician  has  internalized  the  prevailing  male  attitude  of  suspecting  victims  of  rape  and  dismissing  their  cases.  This  again  throws  light  on  the  contours  of  the  wider  national  socio-political  landscape  which  I  referred  to  at  the  beginning,  and  which  incorporates  women  politicians  within  the  patriarchal  political  system.

When  we  turn  to  Bihar,  ruled  by  Nitish  Kumar  of  the  Janata  Dal  (United)  party,  we  find  a  similar scenario.  In  May  2018  reports  surfaced  about  the  rape  of  girls  over  several  months  in  a   shelter  home  in  Muzaffarpur.  The  home  was  run  by  a  politician  and  former  MLA  Brajesh  Thakur.  T.he  social  welfare  minister  in  Nitish’s  cabinet,  Manju  Verma  was  in  charge  of  looking   after  shelter  homes  in  the  state.  Following  public  outcry  against  her  failure  to  prevent  such  happenings,  she  resigned.  Responding  to  the  shameful  event,  Nitish  Kumar  blamed  pornographic sites  in  the  social  media  for  prodding  the  rapists !  A  year  later,  he  selected  the  same  Manju  Verma  as  a  candidate  of  his  party  for  the  2020  Bihar  assembly  polls.

But  as  for  misogynist  defence  of  rapists,  no  one  can  beat  the  veteran  Samajvadi  Party  leader Mulayam  Singh  Yadav  of  Uttar  Pradesh,  who  claims  to  be  a  socialist.  When  asked  for  his  response  to  an  incident  of  rape  by  some  men,  alleged  to  be  his  party’s  followers,  he  came  out  with  the  infamous  comment:  “Ladke  to  ladke  hi  rahenge,  galtia  karte  hain….kya  aap  unhe  rape ke  liye  phansi  denge  ?”  (Boys  will  be  boys  and  they  make  mistakes …Because  of  their  acts  of  rape,  should  we  hang  them..?)   (Re:  Quoted  by  NDTV,  April  10,  2014).  A  year  later,  reacting  to  an  incident  of  gang  rape,  Mulayam  Singh  expressed  his  disbelief  saying:  “Four  men  can’t  rape  a  woman.”  (Re:  India  TV,  August  19,  2015).

Congress  leaders  are  no  exceptions.  Even  ten  years  after  the  gang  rape  and  death  of  a  woman  in  Delhi  in  December  2010  (known  as  the  Nirbhaya  case)  that  led  to  the  enactment  of  stringent  laws  against  rape,  a  Congress  MLA  from  Karnataka,  K. R. Ramesh  Kumar  was  reported  to  have  made  this  comment  (passing  it  off  as  a  joke)  in  December  2021  on  the  floors  of  the  legislative  assembly :  “ When  rape  is  inevitable,  lie  down  and  enjoy  it.”

I  can  go  on  endlessly  narrating  the  cases  of  sexual  aggression  suffered  by  women  in  India  under  every    regime,  irrespective  of  the  political  hue  of  the  ruling  party,  and  the  endorsement  of  rape by   political  leaders.  But  at  present,  I  don’t  want  to  indulge  in  a  blame  game  by  weighing  on  the  scales  to  judge  whether  one  political  party  is  more   guilty  or  another  less  guilty  of  such  heinous  crimes.  Instead,  I  want  to  highlight  some  of  the  new  alarming  trends  that  we  observe  not  only  in  the  on- going   conflict  in  Manipur,   but  are  manifest  in  social  behavior  and  practices  all  over  India.

Depths  of  depravity            

The  first  new  characteristic  that  marks  the  present  cases  of  sexual  assaults  on  women  is  the  habit  of  the  perpetrators  of  taking  pictures  of  their  acts  and  displaying  them   in  public  –  thus  bragging  about  their  macho  pride.   The  parading  of  naked  women   and  their  rape  in  Manipur  were  video-taped  by  their  rapists  and  circulated  through  the  social  media.  Instead  of  hiding  their  misdeeds,  as  the  rapists  in  the  past  did,  this  new  generation  of  sexual  predators  are  keen  on  publicizing  their  acts.  Facilities  offered  by  the  social  media  and  video  have  empowered  them  to  blackmail  their  female  victims  by  threatening  to  come  out  with  visuals  that  they  had  recorded  in  the  past  during  their  intimate  moments.  This  practice  of  displaying  acts  of  rape  through  the  social  media  by  the  perpetrators  has  become  common  all  over  India.  Has  this  perverse  tendency  been  spawned  in  the  current  patriarchal  misogynist  environs  which  are  patronized  by  politicians,   which  I  talked  about  earlier  ?

The  second  new  feature  that  characterizes  the  recent  political  scenario  is  the  support  lent  by  women  of  one  community  to  the  acts  of  sexual  aggression  against  women  of  another  community  whom  they  consider  their  enemies.  Thus  communal  or  ethnic  loyalties  overcome  gender  solidarity.   In  Manipur  for  instance,  the  Meitei  women’s  organization  `Meira  Paibi’  has  played  a  crucial  role  in  attacking  and  capturing  Kuki  women  and  handing  them  over  to  their  male  partners.  Listen  to  the  horrifying  experience  of  an eighteen-year  old  Kuki  girl  Reina  Haokip,  who  was  abducted  and  taken  to  Wangkhel  Ayangpeli,  a  Meitei-dominated  locality,  where  she  was  subjected  to  assaults  by  members  of  the  Meira  Paibi:  “First,  the  Meira  Paibis  started  hitting  me.  When  I  told  them  that  I  was  a  woman  just  like  them,  they  started  hitting  me  even  harder.  Then  these  women  called  a  few  more  men.  A  group  of  armed  men  in  black  T-shirts  with  a  logo  arrived.”  From  the  logo,  Reina  Haikop  could  make  out  that  they  were  members  of  the  Meitei  armed  outfit  called  `Arambai  Tengoll.’  They  blindfolded  her,  tied  her  hands  and  took  her  away  to  a  distant  spot  where  they  raped  her.  (Re:  In  an  armed  conflict,  the  war  on  women,  published  in  THE  HINDU,  July  29,  2023).  There  are  numerous  reports  of  Meitei  women   blocking  roads  to  prevent  the  police  from   reaching  Kuki  villages  to  protect  the  villagers,  and  to  obstruct   the  delivery  of  relief  to  the  besieged  Kuki  families.

Meitei  women  have  also  been  victims  of  Kuki  vengeance.  On  May  28,  an  eighty  year  old  Meitei  woman,  S.  Ibotombi  was  burnt  alive  by  Kuki  militants  in  Kakching  district.  (Re:  The  Wire,  July  25).  Till  now,  there  has  been  no  condemnation  of  the  killing  by  Kuki  women.

Such  animosity  by  women  of  one  community  against  those  of  another  in  situations  of  civil  strife is  not  peculiar  to  Manipur.  I  remember  while  visiting  Gujarat  in  the  aftermath  of  the  massacre  of  Muslims  in  2002,  I  heard  reports  of  Hindu  women  joining  their  male  partners  in  raiding  Muslim  households,  looting  TV  sets  and  other  accessories  and  proudly  displaying   them  as  trophies.

The  role  of  the  judiciary   

While  going  through  all  the  daily  reports  and  discussions  about  the  happenings  in  Manipur,  I  miss  any  mention  of  the  origins  of  the  present  turmoil.  It  was  a  verdict  by  a  judge  of  the  Manipur  High  Court  which  triggered  the  ethnic  conflict.  The  judge,  M.V.  Muralidharan  directed  the  state  government  to  consider  the  inclusion  of  Meities  (upper  caste  Hindus)  in  the  Scheduled  Tribes  list.  Fearing  that  this  would  allow  the  Meities  to  encroach  on  their  reservation.  quota,  the  Kukis  held  a  demonstration  on  May  3.  The  Meiteis  retaliated,  thus  leading  to  a  spree  of  killings  and  destruction  of  homes  that  still  continue.

Apparently  overwhelmed  by  the  reports  of  the  conflagration  in  Manipur,  two  weeks  later,  the  Supreme  Court  decided  to  intervene.  On  May  17 ,  referring  to  Muralidharan’s  order,  a  bench  led  by  Chief  Justice  D. Y. Chandrachud declared :  “We  have  to  stay  the  order  of  the  Manipur  High  Court.  It  is   completely  factually  wrong,  and  we  gave  time  to  Justice  Muralidharan  to  remedy  his  error  and  he  did  not…  We  have  to  take  a  strong  view  against  it   now.”  But  the  apex  court’s  intervention  was  too  late.  By  then,  the  damage  had  already  been  done.  An  erroneous  verdict  by  a  judge  who  is  ignorant  of  the  constitutional  provision  that  judicial  orders  cannot  be  passed  to  change  the  Scheduled  Tribes  list,  sparked  off  a  deadly  ethnic  conflict.  It  exposes  the  inferior  quality  of  our  judges  at  the  lower  level  –  yet  another  symptom  of  the  moral  degeneration  of  our  system  that  I  talked  about  earlier.

Let  me  end  by  making  a  humble  request  to  our  honourable  Chief  Justice  of  India,  D. Y.  Chandrachud  –    ‘Shouldn’t   the  Manipur  judge  Muralidharan  be  punished  for  his  irresponsible  verdict  that  led  to  the  present  tragedy  in  Manipur  ?’

Sumanta Banerjee is a political commentator and writer, is the author of In The Wake of Naxalbari’ (1980 and 2008); The Parlour and the Streets: Elite and Popular Culture in Nineteenth Century Calcutta (1989) and ‘Memoirs of Roads: Calcutta from Colonial Urbanization to Global Modernization.’ (2016).

Support Countercurrents

Countercurrents is answerable only to our readers. Support honest journalism because we have no PLANET B.
Become a Patron at Patreon

Join Our Newsletter

Subscribe to our Telegram channel

Related Posts

Join Our Newsletter

Annual Subscription

Join Countercurrents Annual Fund Raising Campaign and help us

Latest News