Hindu  desecration   of  Buddhist  religious  sites  –  A  hidden  history

Budhist Site

The  Sangh  Parivar  is  creating  a  hullaballoo  with  its  campaign demanding  that  every  ancient  mosque  must be  subjected  to  archaeological  examination  in  order  to  confirm  their  claim  that  stones  embedded  there    bear  ancient  Hindu signs  or  symbols  –  so  that  the  Parivar  can  reclaim  the  Muslim  mosques  and  turn  them  into  Hindu  temples.  Thanks  to  a  court  ruling  following  the  findings  of  the  archaeological  survey,  its  followers  have  gained  the  right  to  enter  the  precincts  of  the  Gyanvapi  mosque  in  Varanasi  and  offer  prayers  there  according  to  Hindu  rituals. They  now  also  want  to  possess  the  uzzukhana  (the  tank  where  the  Muslims  wash  their  hands  before  offering  prayers),  claiming  that  there  is  a  Shiva ling  (a  phallic  stone  structure  worshipped  as  the  symbol  of  Shiva)  lying  under  the  waters.

 This  looks  like  the  first  step  in  the  occupation  of  the  mosque  –  reminisicent  of  the  `salami tactics’  of  gradually  encroaching  and  carving  out  spaces  in  its  premises,   which  was  adopted  by  the  Hindutva  outfits  in  Ayodhya,  initially  by  smuggling  the  stone  idol  of  Ram  Lalla   into  the  Babri  Masjid  in  1949,   then  forcing  the  administration to  open  its  gates  to  allow  the  entry  of  Hindu  pilgrims,  and   gradually  stirring  up  an  agitation that  led  to  its  destruction  in  1992.  The  Sangh  Parivar’s  next  target  is  the  Muslim  Shahi  Idgah  in  Mathura,  which  it  claims  was  built  on  the  site  of  some  ancient  Hindu  temple.  It  is  demanding  an  archaeological  survey  of  its  interior  precincts.  By  all  indications,  the  survey  may  come  up  with  similar  findings  that  confirm  the  relics  of  Hindu  religious  stone  images  embedded  there.  If  so,  the  judiciary  may  come  up  with  a  similar  order  allowing  Hindus  to  pray  inside  the  mosque,  thus  allowing  them  to  gradually  occupy  the  premises  and  remodel  them  into  a  Hindu  temple.

In  order  to  justify  its  claim  on  the   Muslim  mosques  and  their  re-possession  by  the  Hindus,  the  Sangh  Parivar  keeps  on  reiterating  that  they  were  built  on  original  Hindu  sites  of  prayer  which  were  destroyed  by  the  ancestors  of  the  present  Muslim  clergy  who  now  conduct  Islamic  prayers  there.  So,  they  must  now  be  restored  to  the  Hindus,  who  should  be  entitled  to  demolish  the  mosques  and  build  Hindu  temples  there .   But  is  the  Sangh  Parivar  ready  to  restore  to  the  Buddhist  community  their  religious  sites  that  the  Hindu  rulers  occupied  in  the  past,  and  still  remain  Hindu  enclaves  ?

History  of  Hindu  persecution  of  Buddhists

The  historical  record  of  the  persecution  of  Buddhists  by  Hindu  rulers  in  the  past,  surpasses  the  reports  of  Muslim  atrocities  on  Hindus  during  the  Moghul  regime  which  succeeded  them.  The  earliest  record  of  anti-Buddhist  offensive  by  Hindu  rulers  can  be  traced  back  to  185  BC,  when  the  Hindu  Brahmin  king  Pushyamitra  Shunga  ruling  Pataliputra  launched  a  massive  onslaught  on  Buddhists  and  their  temples.  He  destroyed  the  Kukkutaramas  monastery  that  was  built  by  emperor  Ashoka  in  the  south-eastern  end  of  Pataliputra.  Still  later,  at  the  beginning  of  the  7th  century,  a  Hindu  king  of  Bengal,  Sasanka  invaded  Bodh Gaya (the  centre  of  Buddhism,  situated  in  what  is  today  known  as  Gaya,  a  district  in  Bihar),  and  brought  down  the  Bodhi-druma  (the  sacred  tree  under  which  Gautam  Buddha  prayed  and  attained  enlightenment). He  removed  a  statue  of   Buddha  from  that  site. These  events  were  recorded  by  the  famous  Chinese  traveler  Hsuan  Tsang  who  visited  India  at  that  time. They  were  also  confirmed  by  the  compilers  of  a  contemporary  Buddhist  text  entitled  Manjusree-moolakalpa.      

To  come  to  the  later  period,  in  1794  Jagat  Singh,  minister  of  the  king  of  Varanasi,  Raja  Chet  Singh,  began  digging  up  two  pre-Ashokan  stupas  at  Sarnath  to  get  stones  for  construction  material  to  build  a  Hindu temple.  In  the  course ,  the  Buddhist  structure  Dharmarajika  was  totally  demolished.  It  was  built  by  emperor  Ashoka  in  3rd  century  BC,  to  enshrine  the  remains  of  Buddha.  It  stored  a  box  containing  a  green  marble  casket  that  was  said  to  preserve  Buddha’s  relics.  The  soldiers  of  Jagat  Singh  who  destroyed  the  structure,  threw  the  casket  into  the  river  Ganges.  They  however  spared  the  box  –  which  was  later  recovered  by  British  archaeologists  from  the  site,  who  transferred  it  to  the  Indian  Museum  in  Calcutta,  where  it   is  still  preserved.   The  other  Buddhist  structure,  known  as  Dhamekstupa  (which was  also  built  by  Ashoka  at  around  the  same  time),  was  partially  damaged  during  Jagat  Singh’s  anti-Buddhist  offensive.  It  was  later  restored  by  the  British  archaeologists  and  still  stands  there.

There  are  several  Hindu  temples  which  were  built  on  the  debris  of   Buddhist  stupas  and  temples  which  were  destroyed  by  Hindu  rulers.  Most  important  among  them  is  the  Badrinath  temple  in  the  Himalayas,  which  draws  crowds  of  Hindu  pilgrims  every  year.  Investigations  by  later  day  historians  like  the  late  Rahul Sanskrityayan  (in  his  Hindi  book  Himalaya  Parichay)  and  others  have  revealed  that  the  structure  known  as  Badrinath  temple  was  originally  a  religious  shrine  worshipped  by  Buddhists  till  the  eighth  century,  when  it  was  converted  by  the  Hindu  preacher  Adi  Sankara  into  a  Hindu  temple,  ousting  the  Buddhist  followers  from  its  premises.

It  is  in  this  context  of  historical  controversies  over  claims  by  the  Hindu  clergy  on  ancient  Buddhist  sites,    a  Samajwadi  Party  leader  Swami  Prasad  Maurya  has  quite  rightly  called  for  an  archaeological  survey  of  Hindu  temples  to  determine  whether  they  were  built  on  Buddhist  structures.  (Re:  Indian  Express.  August  4,  2023).  Since  the  Supreme  Court  has  conceded  to  the  demand  of  the  Hindu  clergy  to  carry  on  such  surveys  in  Muslim  mosques  (which  they  claim  to  be  built  on  the  ruins  of  Hindu  temples),  its  verdict  can  be  taken  up  as  a  judicial  precedent  for  allowing  similar surveys  in  Hindu  temples  (which  are  allegedly  built  on  the  ruins  of  Muslim  mosques). 

Imagine  a  Buddhist  backlash  demanding  the  demolition  of  Hindu  temples  built  on  their  sacred  sites  –  a  la  the  Hindu  demolition  of  the  Babri  Masjid  !   But  the  leaders  of  the  Indian  Buddhist  minority  community,  being  more  civilized  and   culturally  well-behaved  than  the  Hindu  Sangh  Parivar  leaders  and  their  goons,  will  never  follow  the  Hindu  historical  tradition  of  vandalizing  temples  of  other  faiths.  Practitioners  of   Buddhism   are  spread  from  the  north-east  to  the  followers  of  Babasaheb  Ambedkar  in  other  parts  of  India.  If  they  can  come  together  and  set  up  an  organization –  similar  to  those  formed  by  Muslims  and  Christians,  which  operate  as  pressure  groups  in  the  political  scene  –  they  can approach  the  Supreme  Court  to  restore  their  claim  to  their  original  religious  sites  through  the  non-violent  means  of  judicial  intervention.  But  then,  in  the  event  of  such  an  appeal  by  them  in  the  near  future,  we  have  to  keep  our  fingers  crossed  about  the  verdict  –  knowing  how  our  judges  are  inclined  to  nod  in  favour  of  the  Sangh  Parivar –the  most  atrocious  example  being  the  Ramjanambhumi  judgment. 

Sumanta Banerjee is a political commentator and writer, is the author of In The Wake of Naxalbari’ (1980 and 2008); The Parlour and the Streets: Elite and Popular Culture in Nineteenth Century Calcutta (1989) and ‘Memoirs of Roads: Calcutta from Colonial Urbanization to Global Modernization.’ (2016). 

Support Countercurrents

Countercurrents is answerable only to our readers. Support honest journalism because we have no PLANET B.
Become a Patron at Patreon

Join Our Newsletter


Join our WhatsApp and Telegram Channels

Get CounterCurrents updates on our WhatsApp and Telegram Channels

Related Posts

Rajya  Sabha  Conundrum

Following  the  mimicry  of  the  behavior  of  the  Rajya  Sabha  Chairman  Jagdeep  Dhankar,  carried  out  in  public  by  an  MP  in  the  precincts  of  Parliament,  which  was  video-taped  by  Rahul …

Join Our Newsletter

Annual Subscription

Join Countercurrents Annual Fund Raising Campaign and help us

Latest News