Rajya  Sabha  Conundrum

Jagdeep Dhankar

Following  the  mimicry  of  the  behavior  of  the  Rajya  Sabha  Chairman  Jagdeep  Dhankar,  carried  out  in  public  by  an  MP  in  the  precincts  of  Parliament,  which  was  video-taped  by  Rahul  Gandhi, Dhankar  has  addressed  a  long  missive  to  the  Congress  leader  P.  Chidambaram.  He  accuses  his  party  men  of  `ravaging  the  institution  of  the  Chairman,’  and  coming  to  his  own  personal  grievance,  he  complains  that  they  have  insulted  `him,  his  background  as  a  farmer,  his  position  as  a  Jat….’  (December  19,  2023).

This  is  a  serious  charge  which  merits  examination.  To  start  with,  in  order  to  deserve  respect,  the  Rajya  Sabha  Chairman  is  expected  to  live  up  to  the  standards  of  behavior  laid  down  constitutionally.  Has  Jagdeep  Dhankar  adhered  to  those  standards  ?   In  fact,  he  himself  had  `ravaged’  the  institution  by  shouting  down  and  preventing  Opposition  MPs  from  raising  questions  that  challenged  the  ruling  party.  In  an  ugly  demonstration  of  his  intemperance,  on  one  occasion  he  jumped  up  from  his  bench  and  gesticulated  against  those  MPs  –  a  scene  which  was  recorded  on  video  and  went  viral,  provoking  laughter.  He  thus  denigrated  the  position  of  the  Chairman  to  that  of  a  butt  of  ridicule. 

This  is  not  the  first  time  that  Jagdeep  Dhankar  had  violated  the  constitutional  norms.  Although  he  is  required  to  be  above  political  party  loyalties,  he  came  out  with  a  public  statement  describing  the  BJP  Prime  Minister  Narendra  Modi  as  `Yug  Purush’  (Man  of  the  era),  placing  him  above  Gandhi,  whom  he  relegated  to  the  inferior   position  of  `Maha Purush’  (Great  Man).  Even  earlier,  during  his  tenure  as  the  Governor  of  West  Bengal  from  2019  till  2022,  he  earned  notoriety  for  his  frequent  confrontations  with  the  Trinamul  Congress  run  government  there.  He  let  out  his  fury  in  rude  outbursts  against  its  Chief  Minister  Mamata  Banerjee,  over  Twitter  and  in  the  media.  As  a  result,  he  came  to  be   mocked  at  by  people  who  described  him  as  the ‘leader  of  the  Opposition’  in  West  Bengal  –  in  other  words,  an  agent  of  the  BJP !    As  a  reward  for  carrying  out  his  party’s  agenda  from  his  gubernatorial  post,  the  BJP  nominated  him  as  the  vice-presidential  candidate  in  2022   –  a  post  which he  won  with  ease  by  virtue  of  his  party’s  numerical  majority.  That  is  how  Dhankar  has  come  to  occupy  the  seat  of  the  Rajya  Sabha  Chairman.

Comparing  Jagdeep  Dhankar  with  his  predecessors       

Let  us  remember  that  this  reverential  seat  in  the  Upper  House  of  Parliament  had  been  graced  by  a  succession   of  eminent  personalities,  beginning  with  the  scholar-philosopher  Dr. S.  Radhakrishnan  who  presided  over  it  from  1952  to  1962.  He  was  succeeded  by  the  well-known  educationist  Zakir  Husain,  after  the  end  of  whose  tenure,  Varagiri  Venkata  Giri  took  over  in  1967.  Giri  came  from  a  background  of  active  politics,  wherein  as  a  student  he  participated  in  the  anti-colonial  freedom  movement.  He  later  trained  himself  in  law  and   joined  the  Congress  party.  He  presided  over  Rajya  Sabha  till  1969,  in  which  year  he  was  elevated  to  the  office  of  the  President  of  India.  (In  a  personal  aside,  let  me  add  that  as  a  reporter  I  used  to  cover  the proceedings  of  the  Rajya  Sabha  during   Giri’s  tenure,  and  I  watched  him  giving  a  patient  hearing  to  the  Opposition  party  MPs,  while  advising  members  of  his  own  ruling  Congress  party  to  be  equally  patient  in  listening  to  their  criticism  till  their  turn  came  for  responding).

Among  those  who  were  to  occupy   the  chair  later  was  B.D. Jatti  (from  1974  to 1979).  He  was  a  lawyer,  and  a  former  MLA  in  the  Karnataka legislative  assembly.  His  successor  was  M.  Hidayatullah,  a  barrister  who  had  earlier  served  the  Supreme  Court  as  a  judge  in  1968.  After  the  end  of  his  tenure  in  1984,  R. V. Venkataraman  took  over  to  preside  till  1987.  He  came  from  a  political  background  as  a  student  activist  in  the  1942  Quit  India  movement,  to  evolve  later into  the  role  of  a  Supreme  Court  lawyer.  Those  next  in  the  line  were  Shankar  Dayal  Sharma  (from  1987  till  1992),  a  barrister  and  Congress  politician;  K. R.  Narayan  (from  1992-1997),  India’s  former  ambassador  to  UK,  China  and  other  countries,  who  was  once  described  by  Jawaharlal  Nehru as  the  “best  diplomat  of  the  country,”   and  M. Hamid  Ansari (from  2007-2012)  who  was  also  an  ambassador  of  repute.      

Decline  of  the  Rajya  Sabha  under  BJP  governance

 It  was  only  under  the  BJP  regime  that  there  was  a  departure  from  this  traditional  practice  of  having  well-known  qualified  personalities  as  Rajya  Sabha  chairmen.   Under  the  A. B. Vajpayi-led    BJP  government  during  1999-2004,  an  obscure  person  with  dubious  reputation  became  the  chairman in  2002.  He  was  Bhairon  Singh  Sekhawat,  a  former  sub-inspector  of  police !  His  only  qualification  in  the  eyes  of  the  ruling  party  was  his  membership  of  the  old  Bhartiya  Jana  Sangh  (which  was  to  reincarnate  itself  as  today’s  BJP)  in  1950,  to  be  followed  by  his  election  as  a  party  MLA  in  1952.  In  2017,  after  the  expiry  of  the  term  of  M. Hamid  Ansari,  under  the  then  BJP  regime,  Venkaiah  Naidu  became  the  chairman.   What  was  his  qualification  ?  He  was  an  RSS  activist  who  acquired  a  degree  in  law,  but  never  practiced  –  thus  lacking  experience  in  any  profession  that  could qualify  him   to  conduct  business  in  the  upper  house.  As  expected,  he  turned  out  to  be  a  bumptious  character,  indulging  in  rude  jokes  against  Opposition  MPs.  One  of  his  most  atrocious   comments  was  targeted  against  the  veteran  Congress  politician  Renuka  Choudhury.  In  March,  2018 ,  when  she  was  retiring  from  Rajya  Sabha,  Venkaiah  Naidu  body-shamed  her  by  laughing  out  and   advising  her   to  “lose  weight.”

It  is  this  masochist  culture  of  uncouth  behavior,  in  which  the  RSS  trains  the  BJP  politicians  that  have  determined  the  behavior  of  their  nominees  who  have  been   Rajya  Sabha  chairmen.  The  present  occupant  Jagdeep  Dhankar  is  thus  no  exception  to  the  ignominious  tradition  set  by  his  predecessor,  the  BJP  leader  Venkaiah  Naidu. After  making  himself  an  object  of  ridicule  by  his  intemperate  behavior  from  the  seat  of  the  chairman,  Dhankar  is  now  trying  to  salvage  the  situation  by  dragging  in  the  caste  issue  and  projecting  himself  as  a  victim  of  upper  caste  prejudices.  He  accuses  the  Congress  of  `insulting  his  background  as  a  farmer,  his  position  as  a  Jat….’    But  then,  when  farmers  from  his  Jat  community  sat  on  month-long  dharnas  against  the anti-farm  laws  enacted  by  his  party’s  prime  minister  Narendra  Modi,  did  he  ever  come  out  in  their  support  ?

Jagdeep  Dhankar  will  leave  behind  a  black  spot   on  the  history  of  the  Rajya  Sabha  and  its  reputation.               

Sumanta Banerjee is a political commentator and writer, is the author of In The Wake of Naxalbari’ (1980 and 2008); The Parlour and the Streets: Elite and Popular Culture in Nineteenth Century Calcutta (1989) and ‘Memoirs of Roads: Calcutta from Colonial Urbanization to Global Modernization.’ (2016).                  

Support Countercurrents

Countercurrents is answerable only to our readers. Support honest journalism because we have no PLANET B.
Become a Patron at Patreon

Join Our Newsletter


Join our WhatsApp and Telegram Channels

Get CounterCurrents updates on our WhatsApp and Telegram Channels

Related Posts

Join Our Newsletter

Annual Subscription

Join Countercurrents Annual Fund Raising Campaign and help us

Latest News