Smoke  without  fire:  hullaballoo  over  security  breach  in  Lok  Sabha 

Parliament Smoke Attack

Karl  Marx’s  oft-quoted  observation   –  “History  repeats  itself,  the first  time  as  a tragedy,  and  the  second  time  as  a  farce”  keeps  echoing  in  the  corridors  of  the  Indian  Parliament.  Twenty  two  years  ago,  on  December  13,  2001  there  was  a  Pakistan-sponsored  terror  attack  on   Parliament  where  its  security  personnel  at  that  time  fought  off  the  terrorists  and  laid  down  their  lives  to  protect  the  premises.  On  the  same  date  of  December  13  of  2023,  as  the  nation  was  mourning  that  tragedy  of  the  past,  an  incident  happened  inside  the  very  premises  of  the  Lok  Sabha.  It  was  a  replica  of  that  past  attack  by  invaders,  but  bloodless.  While  in  2001,  the  security  guards  prevented  the  terrorists  from  entering  the  Lok  Sabha  hall,  this  time  they  failed  to  prevent  two  young  men  from  gaining  access  to  its  public  gallery,  from  where  they  jumped  into  the  floors  of  the  House.  But  instead  of  exploding  a  bomb,  as  the MPs  feared,  they  opened  a  few  canisters  which  released  thick  yellow  smoke  !   None  of  the  MPs  was  reported  to  have  suffered  any  ill-effect  from  the  smoke.  Some  among  them  even  claimed  to  have  caught  hold  of  the  two  accused  (who  did  not  have  any  armed  weapon)  and  beaten  them  before  handing  them  over  to  the  security  personnel  –  an  achievement  for  which  they  were   hailed  as  “saviours  of  the  day”   by  the  other  MPs  !    To  demystify  the  event,  the  entire  episode  looks  like   a  farce  –  a  parody  of  the  tragedy  that  happened  on  that  date  twenty  two  years  ago.           

Significantly  enough,  these  two  young  men  while  opening  the  canisters,  shouted  the  slogan:  “Tanashahi  nahi  chalegi”  (dictatorship will  not  be  allowed).  At  the  same  time,  outside  the  premises  of  Parliament,  their  two  friends  opened  similar  canisters  and  raised  slogans:  “Tanashahi  nahi  chalegi,”  “Bharat  Mata  ki  jai,”  and  “Jai  Bhim,  Jai  Bharat.”  The  two  who  burst  open  the  canisters  inside  the  Lok  Sabha,  have  been  identified as  Manoranjan  D  (34),  an  unemployed  computer  science  engineer  from  Mysuru,  Karnataka  and  Sagar  Sharma (24)  an e-rickshaw  driver  from  Lucknow  in  Uttar  Pradesh.  The  other  two  who  demonstrated  outside  Parliament  echoing  similar  slogans  were  Neelam  Verma  (35),  a  government  job  aspirant  from  Jind  district  in  Haryana,  and  Amol  Shinde  (24)  an  Army  aspirant  from  Latur  in  Maharashtra.  After  their  arrest,  they  told  the  Delhi  Police  that  they  shared  “collective  responsibility”  for  the  act  that  they  carried  out,  in  order  to  make  themselves  heard  and  catch  the  attention  of  the  government.  All  the  four  were  arrested  and  booked  under  the  anti-terrorist  UAPA  (Unlawful  Activities  Prevention  Act),  and  charged  with  ‘provocation  with  the  intent  to  cause  a  riot,  criminal  conspiracy, trespass,   obstructing  public  servants  and  terrorist  acts.’ 

Soon  after  their  arrest,  the  Delhi  police  went  on  a  frantic  search  for  their  leader  Lalit  Jha  who  was  identified  as   the  kingpin  behind  the  entire  drama.  They  failed  to  trace  him,  till  Jha  himself  sometime  later,  appeared  before  the  police  and  surrendered at  Kartyavya  Path  a  few  yards  away  from  Parliament  –  thus  choosing  his  own  time  to  turn  himself  in  and  denying  the  Delhi  police  the  opportunity  to  claim  his  arrest.  Yet,  another  slap  on  the  face  of  the  police  !   In  order  to  prove  their  efficiency  and  recover  from  the  ill-reputation that  they  had  gained  after  the   scandalous  breach  of  Parliament  security,  the  security  forces  are  now  on  a  spree  of  arrests. 

With  every  passing  day,  more  and  more   people  are  being  nabbed  from  far-flung  parts  of  the  country  –  accused  of   hatching  a  conspiracy.   A  non-violent  demonstration of  protest  in  the  premises  of  Parliament  is  being  blown  out  of  all  proportions  by  the  government  and  its  pet  media,  as  a  sinister  plot  hatched  by   anti-national  forces  to  destroy  the  sacred  Temple  of  Democracy  –  equating  it  with  the  terrorist  attack  on  Parliament  on  the  same  date  some  twenty  two  years  ago.         

It  is  interesting  to  note  that  none  of  these  people  accused  in  connection  with  the  latest  incident  on  December  14  in  Parliament,  tried  to  escape  and  hide  elsewhere  (as  terrorists  usually  do).  Unlike  the  deceptive  anonymous  operation (like  suicide  bombing  by  terrorists) ,  they  openly  carried  out  their  acts  (which  did  not  harm  any  one)   while  announcing  in  public  their  objectives  that  highlighted  their grievances.  Can  these  be  designated  as  `terrorist  acts’  under  the  UAPA  ?          

The  voices  that  they  wanted  to  be  heard 

Let  us  look at  the  background  of  these  four  and  their  associates,  and  the  way  they  had  to  cope  with  problems  when  growing  up  in  early  and  mid-2000,  as  revealed  from  the  extensive  interviews  carried  out  with  their families  by  journalists.  Manoranjan,  unable  to  get  a  job  even  after  his  expertise  as  a  computer  science  engineer,  was  reduced  to  the  position  of  a  help  hand   in  sheep  breeding  and  poultry  business  in  Mysuru  in  Karnataka.  Imagine  the  sense  of  frustration  that  he  must  have  felt.  His  father  Devaraje  said  that  his  son  found  relief  in  his  spare  time   reading  books  ranging   from  Che  Guevara’s  treatise  on  guerilla  warfare  to  Chanakya’s  Arthashastra.  In  another  corner  of  the  country,  in  Lucknow,  Sagar  Sharma  was  forced  to  stop  studying  due  to  his  family’s  financial  difficulties  and  took  to  e-rickshaw  driving.  In  his  old  diaries,  preserved  by  his  parents,  he  gave  vent  to  his  desire  for  protesting  against  the  ruling  order.  In  an  entry,  dated  June  13,  2015,  he  wrote:  “ I  have  pledged  my  life  to  the  country  …to  free  the  country  from  slave  mentality…”.  His  social  media  account  is  full  of  quotes  from  Che  Guevara  and  Bhagat  Singh.  

Meanwhile,  up  in  the  north  in  Jind  in  Haryana,  a  woman  M.Phil  from  the  OBC  community,  Neelam  Verma,  frustrated  in  her  efforts  to  get  a  job,  was  turning  into  a  rebel. She  acquired  the  name  `Neelam  Azad’  after  her  participation  in  the farmers’  agitation  and  the  women  wrestlers’  protest  in  Delhi,  and  due  to  her  steadfast  defence  of  the  rights  of  the  poor  farmers  of  her  village.  Even  after  her  arrest,  Neelam  continues to  enjoy  the  support  of  her  village  Khap  Panchayat  which  held  a  meeting  demanding  her  immediate  release  and  withdrawal  of  charges  under  UFPA.              

In  the  western  state  of  Maharashtra,  in  Latur,  another young  man,  Amol  Shinde  was  beset  with  similar  feelings  of  frustration.  Coming  from  a  Scheduled  Caste  family  of  farmers,  he  first  tried  to  enter  the  Army, but  failed  because  he  had  already  crossed  the  age  limit,  and  since  then  had  been  attempting  to  clear  the  police  recruitment  exam.  Uncertain  about  the  results,  he  left  home  on  December  10,  telling  his  parents  that  he  was  going  to  Delhi  for  a  recruitment  rally.         

In  Bihar  in  the  east,  Lalit  Mohan  Jha,  the  son  of  a  village  priest  graduated  in  science  and  wanted  to  be  a  doctor.  His  path  in  that  direction  being  blocked  by  adverse  circumstances,  he  had  to  migrate  to  Kolkata  and  give  tuitions  to  make  ends  meet.  Imagine  his  sense  of  frustration. His  father  Devanand  Jha  defended  his  son’s  act,  saying  that  raising  a  voice  against  unemployment  was  not  treason  and  his  son  must  be  released  immediately.  (Times  of  India.  December  17.  2023)

It  was  all  these  young  people  who  got  in  touch  with  each  other  through  the  social  media,  and  decided  to  bring  to  attention  their  long  standing  grievances  in  the  gaze  of  their  elected  representatives  in  the  Lok  Sabha.  Given  the  current  trend  when  only  loud  demonstrations  of  protest   can  wake  up  these  somnolent  MPs,  they  took  resort  to  that  means. Now  it  has  kicked  up  a  storm,  where  both  the  ruling  BJP  and  the  Opposition  parties,  while  blaming  each  other,  are  united  in  agreeing  that  the  security  of  Parliament,  the  `Temple  of  Democracy’,  had  been  breached  by  this  group  of    young  protestors.                        

Demystifying  the  sacrosanct  image  of  the  `Temple  of  Democracy’

By  using  the  term  `temple’  to  describe  Parliament,  both the  ruling  party  and  the  Opposition  are  reducing  it  to  the  status  of  a  religious  institution  that  demands  absolute  obedience  from  devotees,  who  have  no  right  to  challenge  draconian  laws  passed  by  it  through  a  brute  majority.  This  sacrosanct  right  of  Parliament  is  being  misused  by  the   members  of  the  ruling  party  to  give  immunity  to  its  recalcitrant  MPs  from  prosecution.  A  BJP  MP  who  insulted  a  Muslim  MP  still  occupies  his  bench,  while  Opposition  MPs  are  disqualified  at  the  drop  of  a  hat  for  some  innocuous  comment  they  may  have  made  against  the  `supreme  leader,’  the  honourable  Prime  Minister.  Yet,  the  Indian  Parliament  is  being  valorized  as  the  `Temple  of  Democracy.’

It  is  this  sanctimonious  claim  that  was  challenged  by  the  group  of  young  dissenters  who  intruded  into  the  premises  of  Parliament  on  December  13.  While  the  state  and  the  media  can  continue  to  brand  them  as  anti-national  conspirators,  we  should  welcome  them  for  exposing  the  double  standard  followed  by   the  ruling  party  that  dominates  both  houses  of  ParIiament.  In  fact,  soon  after  the  incident,  when  members  of  the  Opposition  wanted  the  home  minister  Amit  Shah  to  come  and explain  why  the  security  breach  happened  (since  he  is  in  charge  of  security),  the  hypocrisy  came  out  in  its  crassest  form  in  the  Rajya  Sabha.  Objecting  to  the  Opposition  demand  there,  its  chairman  Jagdeep  Dhankar  (a  BJP  politician  who  is  also  the  Vice-President)  indulged  in  an  obnoxious  demonstration  of  intolerance.  He  jumped  up  from  his  seat,  and  shouted  at  the  Opposition  MPs,  wildly  gesticulating  at  them.  His  conduct  –  that  was  televised  and  went  viral  –  was  a  blot  on  the  reputation  that  this  upper  house  had  enjoyed  in  the  pre-Modi  days.  He  has  reduced  himself  to  a  butt  of  ridicule  –  a  typical  example  of  the  Sangh  Parivar’s  style  of  behavior. 

In  a  sharp  contrast  to  this  unseemly  angry  outburst  by  an  elderly  politician,  the  youngsters  who entered  the  Lok  Sabha  gave  voice  to  their  feelings  in  a  form  that  conveyed  a  serious  message through  a  light-hearted  act.  To  start  with,  in  their  youthful  mood,  they  played  a  prank.  They  tricked  a  BJP  MP  from  Karnataka  into  giving  them  a  pass  to  enter  the  Lok  Sabha,  and  thus  they  managed  to  throw  mud  at  the  face  of  the  very  ruling  party  to  which  he  belonged.  In  their  next   move  (described  as  a  `conspiracy’  by  an  infuriated  Delhi  Police),  they  managed  to  combine  the  tactics  of  protest  within  Parliament  with  that  outside  its  premises  –  with  their  associates  raising  slogans  that  highlighted  problems  like  unemployment,  inflation  and  also  the  continuing  turmoil  in  Manipur  (thus  suggesting  an  intention  to  include  wider  issues).          

An  alternative  path  of  protest  for  the  unemployed  youth  ?  

The  December  13  demonstration  of  protest  in  the  Lok  Sabha  floors  should  draw  our  attention  to  the  unheard  voices  of  an  unorganized  segment  of  the  deprived  people  –  the  unemployed.  While  the  industrial  workers  have  their  trade  unions  to  assert  their  rights  and  win  their  demands,  the  farmers  have  their  Kisan  Sabhas  which  empowered  them  to carry  on  an  agitation  that  forced  the  government  to  withdraw  oppressive  farm  laws,  the  unemployed  youth  have  no  organization  to  bring  all  of  them  together  from  different  parts  of  India  to  empower  them  to  put  pressure  on  the  government  to  address  their  grievances.

Yet,  they  constitute  a  large  segment  of  our  disadvantaged  population.  According  to  the  World  Bank  report  of  2022,  India’s  youth  unemployment  rate  was  23.22%  – higher  than  Pakistan  (11.3%),  Bangladesh  (12.9%)  and  Bhutan  (14.4 %).  More  staggering  data  have  come  out  from  the  Azim  Premji  University,  which  in   its  report  entitled:  State  of  Working  India  2023:  Social  Identities  and  Labour  Market  Outcomes,  has  revealed  that  42%  of  graduates  under  25  are  unemployed.  One  can  well  imagine  how  many  outside  their  circle,  who  are  forced  to  be  school drop-outs  due  to  the  financial  constraints  of  their  parents,  remain  unemployed  today.               

The  two  main  actors  in  the  December  13  Lok  Sabha  drama,  and  their  associates  represent  these sections  of  our  people,  and  are  giving  voice  to  their  long  standing  grievances  –  as  evident  from   their  utterances  in  public  as  well  as  statements  made  in  police  custody.  Their  attempt  to  get  together  in  some  form  of  organization  over  the  last  two  years  (according  to  the  chargesheet  filed  by  the  police)  fructified on  that  day  in  Delhi.  Their  group,  consisting  of  young  people  from  all  corners  of  India,  represents  an  initiative  to  build  up  a  trade  union  like  organization. Can  they  bring  together  all  the  unemployed  –  ranging  from   the  skilled  educated  graduates  at  the  upper  layer  to  the  unskilled  school  drop-outs  at  the  lower  level  –  on  a  common  platform  that  can  pressurize  the  ruling  powers  to  open  up  avenues  for  jobs  for  all  of  them  at  different  levels  in  various  sectors  ?     

Sumanta Banerjee is a political commentator and writer, is the author of In The Wake of Naxalbari’ (1980 and 2008); The Parlour and the Streets: Elite and Popular Culture in Nineteenth Century Calcutta (1989) and ‘Memoirs of Roads: Calcutta from Colonial Urbanization to Global Modernization.’ (2016).                         

Support Countercurrents

Countercurrents is answerable only to our readers. Support honest journalism because we have no PLANET B.
Become a Patron at Patreon

Join Our Newsletter


Join our WhatsApp and Telegram Channels

Get CounterCurrents updates on our WhatsApp and Telegram Channels

Related Posts

Unhappy New Year

The fag-end of the just ended last year was filled with ominous portents for the democratic character and heritage of our country.The Parliament so far alive with vibrant  and often…

Rajya  Sabha  Conundrum

Following  the  mimicry  of  the  behavior  of  the  Rajya  Sabha  Chairman  Jagdeep  Dhankar,  carried  out  in  public  by  an  MP  in  the  precincts  of  Parliament,  which  was  video-taped  by  Rahul …

Join Our Newsletter

Annual Subscription

Join Countercurrents Annual Fund Raising Campaign and help us

Latest News